¿Cuál es la diferencia entre una pandemia, una epidemia y una enfermedad endémica?

Vacuna gripe
Vacuna contra la gripe
GVA - Archivo

El coronavirus de Wuhan ha hecho saltar las alarmas en todo el mundo. Lo que comenzó como un caso de infección respiratoria ha acabado afectando a miles de personas, superando el número de afectados por el SARS. De momento en España no hay ningún caso de este virus

Ante estos acontecimientos, los principales organismos de salud vigilan el desarrollo del coronavirus con temor a que se convierta en una pandemia mundial. Existe un gran desconocimiento entre la diferencia que supone una epidemia, una pandemia o una enfermedad endémica

Enfermedades endémicas

Con este término aludimos a aquellas enfermedades que se mantienen estables en el tiempo en un lugar determinado. Un ejemplo podría ser el caso de la varicela en España. Sin embargo, en países del tercer mundo este tipo de enfermedades pueden generar miles de muertos al no disponer de los recursos necesarios para combatirlos, como puede ser el caso de la malaria en algunas regiones de África. 

Ocurre lo mismo con otras enfermedades como el cólera o el dengue, ya erradicadas en nuestro país.

Epidemias 

En el caso de las epidemias, nos referimos con este nombre a aquellas enfermedades que experimentan un aumento de los casos en un momento  determinado, para después reducirse el número. El ejemplo más común es el de la gripe, que actualmente es considerado epidemia en algunas comunidades autónomas. El coronavirus, por el momento, se encuentra en esta categoría.

Otros ejemplos conocidos de epidemias que han llegado a afectar a España en los últimos años incluyen el ébola o la difteria

Pandemias 

El caso más grave de enfermedad es el de la pandemia, ya que implica un aumento de los casos constatados en todo el mundo durante el mismo periodo de tiempo. La Organización Mundial de la Salud (OMS) es la encargada de decidir cuando una epidemia pasa a ser una pandemia. Aunque de momento este cambio de clasificación no se ha dado, si que ha elevado de “moderado” a “alto” el nivel de riesgo global por el coronavirus. Los anteriores casos más recientes que se recuerdan fueran la de la gripe aviar y la gripe porcina. 

No hay una serie de criterios para decidir el cambio de epidemia a pandemia, sino que la OMS se basa en las evaluaciones nacionales de cada país y en función de eso decide que es pertinente convocar a un comité de expertos de emergencia. Este comité valora toda la información disponible, calcula los riesgos y estima la necesidad de declarar o no una pandemia mundial. Las directrices se revisaron en 2013 tras detectarse que en 2009 con la crisis de la gripe H1N1, conocida como la gripe A, se declaró una pandemia en base a unas estimaciones que nunca se dieron.

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