El asteroide Kamo`oalewa podría ser resultado de la eyección de material tras un impacto en la Luna

Representación artística de Kamo`oalewa como un eyectado de impacto de la superficie lunar, una de las hipótesis propuestas para explicar el origen de este asteroide.
JUAN A. SANCHEZ/PSI.
17/1/2022
Representación artística de Kamo`oalewa como un eyectado de impacto de la superficie lunar,
JUAN A. SANCHEZ/PSI.

Kamo`oalewa, un cuasi-satélite que orbita alrededor del Sol pero permanece relativamente cerca de la Tierra, puede ser resultado de la eyección de material como resultado de un impacto en la Luna.

Es la conclusión de un estudio reciente que ofrece nuevos detalles sobre las propiedades físicas y los posibles orígenes de este asteroide, a partir de la identificación de material parecido al lunar.

"Se sabe que existen cinco cuasi-satélites de la Tierra y estos objetos están en una configuración coorbital con la Tierra en la que permanecen cerca de nuestro planeta mientras orbitan alrededor del Sol. De estos cinco, Kamo`oalewa es el más estable; sin embargo, debido a su pequeño tamaño, aproximadamente 50 metros, y a la geometría difícil de observar, hasta ahora solo se ha obtenido información limitada sobre este objeto", dijo en un comunicado Juan A. Sánchez, científico investigador asociado del Instituto de Ciencias Planetarias (PSI) y coautor del nuevo trabajo, publicado en Nature Communications.

Esta investigación utilizó datos obtenidos en el transcurso de cinco años con el Gran Telescopio Binocular (LBT) y el Telescopio Lowell Discovery (LDT), ambos ubicados en Arizona. Este trabajo es el estudio más completo de este objeto realizado hasta la fecha. "Obtuvimos datos fotométricos y espectroscópicos de Kamo`oalewa para conocer más sobre su composición y características físicas", dijo Sánchez.

Los investigadores analizaron la luz solar reflejada en la superficie de Kamo`oalewa para determinar de qué está hecho el asteroide. Según Sánchez, las características espectrales de este asteroide son consistentes con minerales de silicato (material rocoso) que muestran un alto grado de meteorización espacial.

"Esto significa que las propiedades ópticas y la estructura física de la superficie han sido modificadas por el bombardeo de micrometeoritos y partículas de viento solar", dijo Sánchez. Este efecto ha sido detectado en otros asteroides y en la Luna.

Kamo`oalewa es un asteroide cercano a la Tierra (NEA) de rotación rápida; estudios previos encontraron que este objeto tiene un período de rotación de aproximadamente 30 minutos. Durante su órbita alrededor del Sol, este asteroide puede acercarse a la Tierra tan cerca como 14,4 millones de kilómetros, o 9 millones de millas.

El estudio también comparó los nuevos datos de Kamo`oalewa con los espectros de otros NEA y muestras de meteoritos, y encontró sorprendentes similitudes entre el espectro del cuasi-satélite y una muestra lunar traída a la Tierra por la misión Apolo 14.

Se desconoce el origen exacto de Kamo`oalewa, pero los astrónomos especulan que este asteroide podría haber sido capturado en su órbita similar a la de la Tierra de la población general de NEA. Otra posibilidad, dada la similitud entre el espectro de Kamo`oalewa y la muestra lunar, es que el objeto se haya originado en el sistema Tierra-Luna, tal vez como material eyectado por un impacto de la superficie lunar. Actualmente se está preparando una misión de retorno de muestras al asteroide, con un lanzamiento previsto en 2025.

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