Gripe española de 1918: ¿por qué se llamó así?

Enfermeras de la Cruz Roja durante la pandemia de gripe española de 1918.
Enfermeras de la Cruz Roja durante la pandemia de gripe española de 1918.
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Una pandemia, de acuerdo con la Organización Mundial de la Salud (OMS), se trata de la "propagación mundial de una nueva enfermedad por el mundo y a la que la mayoría de personas no tienen inmunidad". 

La OMS declaró el pasado 11 de marzo el brote de coronavirus como "pandemia global" y aseguraba que no solo era una crisis de salud pública, ya que también afectaba a todos los sectores.

La única pandemia declarada como tal en lo que llevamos de siglo fue en 2009 con la Gripe A, pero la humanidad se ha enfrentado con otras pandemias asoladoras a lo largo de la historia. Quizás la que primero se nos viene a la mente es la famosa gripe española de 1918. Pero, ¿por qué se llamó así? ¿cuál fue su verdadero origen?

Primeros casos en EE.UU.

Aunque se conoce comúnmente como gripe española, esta fue la primera pandemia producida por un virus de la gripe o influenza (H1N1), pero no tuvo su origen en España. De hecho, los primeros casos registrados fueron en soldados de Camp Funston en Fort Riley, Kansas (EE.UU.) en marzo de 1918. Unas semanas antes de partir hacia Europa. 

De acuerdo con las informaciones de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de EE.UU., la gripe de 1918 fue la más mortífera de la historia reciente causada por el virus de la gripe con genes de origen aviar. Los cálculos de los historiadores estiman que cerca de 500 millones de personas en el mundo (un tercio del total) se contagiaron con esta gripe y, al menos, se produjeron 50 millones de muertes a nivel global. 

La pandemia tuvo lugar entre 1918 y 1919 y se extendió a gran velocidad por todo el mundo, llegando también a España. Esta gripe traspasó nuestras fronteras desde Europa (probablemente Francia) durante la I Guerra Mundial y el motivo por el que se conoce como gripe española tiene que ver con la censura y la libertad de información. 

La censura ocultó la pandemia en otros países

Al declararse España neutral durante el conflicto mundial, los medios de comunicación y la prensa seguían informando, al contrario de lo que sucedía en otros países europeos o en EE.UU. donde se imponía la censura. Cuando se empezaron a contabilizar las primeras muertes por esta gripe en España, todos los periódicos informaron sobre este nuevo virus, su peligrosidad y su rápida expansión.

El resto de países, en plena contienda, no quisieron hacer pública esta situación para no generar una alarma social que pudiera debilitarles. Por esta razón, se denominó gripe española.

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