Las cenizas del Discovery Channel

Alberto Contador
Alberto Contador, defendiendo los colores del Discovery Channel (EFE). (EFE)
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El fin de un equipo ciclista siempre es traumático. Y más cuando se trata de una formación referente dentro del pelotón. Desde hace diez temporadas, y con Lance Armstrong como líder, la estructura patrocinada desde 2005 por Discovery Channel ha sido envidiada, vigilada y temida en las carreteras.

Aunque especialmente del Tour, la muchas veces criticada obsesión de Lance Armstrong.

Pero el cierre, anunciado el pasado 10 de agosto por Tailwind Sports-la empresa que gestionaba la formación- ya es inmediato. Últimos balbuceos de un equipo que, guste o no, nunca será olvidado. Acaba lo que se inició con US Postal en 1996 y que explotó, tras el debut en el Tour en 1997, con el fichaje de Lance Armstrong a finales de 1998, cuando el tejano concluyó cuarto la Vuelta a España.

 

El equipo logró siete victorias consecutivas de Lance Armstrong en la general final del Tour de Francia
Sus números en la ronda gala son espectaculares en estos diez años: las siete victorias consecutivas de Lance Armstrong en la general final (1999-2005), la de Alberto Contador de este año (2007), 20 victorias de etapa (veinte de ellas de Armstrong, tres en cronos por equipos, una de Contador, una de Hincapie, una de Savoldelli y otra de Popovych) y nada menos que 90 maillots amarillos, de los que 83 corresponden a Armstrong.

Sólo en 2006, con Armstrong retirado, el equipo estuvo más discreto en cuanto a su presencia en carrera. Pagó la orfandad de su líder en el asfalto, aunque no como gestor de una escuadra de la que es uno de los dueños.

No todo es Tour

No son los únicos éxitos de esta década prodigiosa. También llegaron la general de un Giro (Paolo Savoldelli, 2005), una Vuelta a España (Roberto Heras, 2003), tres Dauphiné Libéré (Tyler Hamilton, 2000; Armstrong, 2002 y 2003), una Vuelta a Suiza (Armstrong, 2001) o dos Voltas a Catalunya (Heras, 2002; Popovych, 2005).

 

He tenido contactos con varios posibles patrocinadores, pero la situación en el ciclismo ya no es cómoda

Johan Bruyneel, mánager y director del equipo, justificó el adiós: "He tenido contactos con varios posibles patrocinadores, pero la situación en el ciclismo ya no es cómoda como para involucrar a una gran empresa".

Y se inició el éxodo para los 29 ciclistas que conformaban la plantilla, aunque el equipo lo forman, entre mecánicos, directores y auxiliares, unas sesenta personas.

El bloque, en Astaná

Muchos corredores seguirán a Bruyneel, que emigra al tercer proyecto ciclista de Astaná como mánager, acompañado por Alberto Contador. Su intención de mantener un bloque en torno al de Pinto ha sido posible.

Allí también marchan el ruso Vladimir Gusev, el estadounidense Levi Leipheimer, los españoles Benjamin Noval -compañero de habitación de Contador en el pasado Tour- y José Luis Rubiera.

 

La intención de Bruyneel de mantener un bloque en torno a Contador en el Astaná ha sido posible

El portugués Sergio Paulinho, el lituano Tomas Vaitkus o el joven Janez Brajkovic también correrán en un Astaná donde Viatcheslav Ekimov será segundo director, un cargo que rechazó Chechu Rubiera.

El bioindicador de los nuevos tiempos fue la marcha de George Hincapie, de 34 años; el corredor, vinculado al equipo desde sus inicios, emigrará una temporada al T-Mobile alemán. Su adiós era la señal de que no había solución y poco a poco fueron sucediéndose otros anuncios. El joven John Devine, por ejemplo, acompañará a Hincapie en su aventura alemana.

Más fichajes

Los ucranianos Volodymyr Bikeka y Yaroslav Popovych, al Predictor-Lotto; el estadounidense Antonio Cruz, al BMC; Egoi Martínez, al Euskaltel; el japonés Fumiyumi Beppu, al Skil-Shimano; el británico Steve Cummings, al Barloworld; el estadounidense Thomas Danielson y el australiano Trent Lowe, al Slipstream o el belga Gianni Meersman, al Française des Jeux, son algunos de los ciclistas que ya han anunciado su nuevo destino.

Otro destacado de la formación, el belga Stijn Devolder, se ganará los galones de jefes de filas en el Quick Step donde mandan Tom Boonen y Paolo Bettini, mientras que su compatriota Jurgen van Goolen y el estadounidense Jason McCartney se han comprometido con el CSC.

El italiano Iban Basso, que se desvinculó del equipo en abril por su relación con la operación Puerto, cumple sanción, mientras que el veterano australiano Matthew White se retira para ser director.

Otros ciclistas, como el danés Brian Vandborg, el veterano checo Pavel Padrnos, el esloveno Uros Murn, el australiano Allan Davis o el chino Fuyu Li todavía no tienen su futuro cerrado. Se acaba un ciclo. Se apaga el canal.

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