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Comienza la que puede ser la peor temporada de tornados en EE UU por el demoledor impacto del cambio climático

Gráfico: así funcionan los tornados
Gráfico: así funcionan los tornados
Carlos Gámez
Gráfico: así funcionan los tornados

En Estados Unidos ya están metidos en la temporada de tornados, un impresionante fenómeno de la naturaleza, pero de terribles consecuencias. Durante los últimos días, EE UU ha reportado al menos 26 muertos, cifra que podría ascender, en el rastro de destrucción que los tornados han dejado en Tennessee, Arkansas, Illinois, Indiana Alabama y Misisipi.

Los de la semana pasada en Misisipi y Alabama se llevaron por delante la vida de al menos 25 personas. De ellas 21 murieron en Misisipi donde el paso del tornado dejó un rastro de destrucción a lo largo de 160 kilómetros.

Los tornados destrozan a su paso casas e infraestructuras, lanzando los escombros por los aires. Hace falta mucho dinero para que un condado se recupere porque estamos ante una de las catástrofes naturales más violentas.

Una decena de estados han sufrido la furia de la naturaleza.

¿Por qué fue tan destructivo este tornado?

Por eso el presidente Joe Biden aprobó la declaración oficial de desastre en el estado de Misisipi. La medida facilitará la llegada de fondos federales a los cuatro condados más afectados: Carroll, Humphreys, Monroe y Sharkey.

Por ejemplo, el 75% de Rolling Fork, una localidad de unos 2.000 habitantes, ha quedado prácticamente arrasado. Y es que en el sureste de EE UU hay un enorme número de casas móviles, que resultan tan frágiles y vulnerables ante un viento intenso de este tipo.

Los cazadores de tormentas y los meteorólogos han descrito el tornado del viernes como un "tornado en cuña", un término que significa que su embudo era tan ancho en el suelo como arriba en el cielo. Según el National Weather Service (NWS), la anchura máxima de su trayectoria fue de 400 metros, lo que podría explicar la magnitud de los daños.

Rastro de la destrucción del tornado de Mississippi.
Rastro de la destrucción del tornado de Mississippi.
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Supercélulas, un peligroso tipo de tormenta

El tornado se originó en California en un tipo de tormenta eléctrica en rotación conocida como supercélula. Fue a principios de semana y fue el tornado más potente que ha azotado el condado de Los Ángeles desde 1983.

Luego continuó su viaje hacia el este, provocando inundaciones mortales en Arizona y la franja central del país y ganando fuerza en el camino. Muchos estados registraron temperaturas récord durante esos días. El aire fue más cálido y húmedo que lo habitual por las temperaturas de la superficie del mar en el Golfo de México -inusualmente altas-. Eso contribuyó a vigorizar la tormenta, explica The Washington Post.

Según la Oficina de Administración Oceánica y Atmosférica de EE UU (NOAA), sólo el 20% de las supercélulas producen tornados. Sin embargo, cuando se dan son los más peligrosos.

La NOAA compara estas supercélulas con las células cancerosas de un organismo vivo, porque "la rotación de su corriente ascendente les permite superar los mecanismos autolimitadores que provocan la muerte de las tormentas normales", durando "un tiempo apreciable" y causando daños al mismo tiempo.

Abril, mayo y junio, los meses más activos

Los tornados son columnas de aire estrechas y violentamente giratorias que se extienden desde una tormenta eléctrica hasta el suelo, como los define la NOAA. La parte del viento no es visible, pero los tornados pueden formar embudos de condensación de gotas de agua, polvo y escombros.

En marzo de 2022 hubo 236 tornados, la mayor cantidad en ese mes desde 1950

Los tornados pueden producirse en cualquier parte de EE UU y en cualquier época del año. Pero, históricamente, los meses de abril, mayo y junio son los más activos en cuanto a fenómenos meteorológicos extremos y tornados. La temporada alcanza su máximo en mayo y junio en las Llanuras del sur y más tarde en las Llanuras del norte y la parte alta del Medio Oeste.

Se han asociado con las Grandes Llanuras, pero los meteorólogos recuerdan que la amenaza de tornados es como un blanco móvil. Se desplaza desde el sureste en los meses más fríos del año, hacia el sur y el centro de las Llanuras en mayo y junio, y hacia el norte de las Llanuras y el Medio Oeste a principios de verano.

Por qué puede ser la peor temporada

Todos los informes apuntan a que EE UU puede estar ante la peor temporada de tornados en mucho tiempo. ¿Por qué? Los tornados en Mississippi y Alabama han coincidido con unas aguas del Golfo de México hasta varios grados más calientes de lo normal, llegando a a superar los 21ºC.

Actualmente, las temperaturas del agua en este golfo se sitúan un 1,4ºC por encima de la media. Al tiempo, las temperaturas del aire en marzo en el sureste y el sur del país han oscilado entre 1 y 3ºC por encima de la media. Ciudades como Atlanta, Montgomery, Jacksonville o Savannah han registrado sus temperaturas más cálidas desde mediados de febrero hasta mediados de marzo. 

Puede haber una gran variabilidad de un año a otro, "pero es posible que existan vínculos entre las temperaturas de la superficie del mar del golfo y la frecuencia e intensidad de fenómenos meteorológicos graves, en particular en el sur profundo de EE UU", explica Matthew Cappuci, meteorólogo del Washington Post.

Es posible que existan vínculos entre las temperaturas de la superficie del mar del golfo y la frecuencia e intensidad de fenómenos meteorológicos graves"

No es nuevo. El "sólido vínculo dinámico" entre las temperaturas de la superficie del mar del Golfo de México en abril con el número de tornados en el sur de las Grandes Llanuras ya lo señaló un artículo publicado en 2019 en la revista ScienceAdvances. En cambio, vieron que en mayo intervienen otros factores y el papel de las temperaturas de la superficie del mar es menos importante.

En los próximos meses, además del agua cálida del golfo, otros procesos atmosféricos clave podrían favorecer una temporada de tornados más activa de lo normal. Pero es pronto porque aún no puede hacerse una predicción estacional de tornados del todo fiable.

Cada vez más tornados en marzo

Aunque el pico tradicional de tormentas severas en EE UU se da en abril, mayo y junio, en 11 de las últimas 13 semanas se han producido condiciones meteorológicas adversas en algún lugar de los 48 estados, detalla la CNN. Pero Y se esperan más tormentas severas.

En enero y febrero se confirmaron 178 tornados, la cuarta cifra más alta de la historia, según datos preliminares del Centro de Predicción de Tormentas (SPC) del NOAA. Marzo se ha mantenido muy activo y es probable que siga por encima de lo normal en cuanto a tornados.

Los datos preliminares muestran 296 informes de tornados hasta el 26 de marzo, que es el más alto desde 2017. Ya marzo de 2022 fue intenso: se registraron 236 tornados, la mayor cantidad en ese mes desde 1950, según Weather Channel.

Es en marzo cuando las tormentas eléctricas severas y los tornados suelen empezar a aumentar; hasta el doble que en febrero. La amenaza desde ahora y hasta el verano se concentra sobre todo en los estados del sur. 

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