Comer insectos
Dos personas muestran insectos aptos para el consumo en una feria de gastronomía en República Checa. GTRES

Las personas que abogan por añadir insectos a la dieta humana pueden estar volviendo a los usos de sus ancestros distantes. Basado en un análisis de los genomas de 107 especies diferentes de mamíferos, científicos de la Universidad de California, Berkeley, en Estados Unidos, concluyen que nuestros antepasados -pequeñas criaturas peludas que corrieron alrededor de los pies de los dinosaurios hace 66 millones de años- eran en su mayoría comedores de insectos.

Los científicos dedujeron esto porque los genes para las enzimas que permitieron a estos ancestros primitivos de todos los mamíferos digerir insectos todavía están presentes en casi todos los genomas de mamíferos en la actualidad. Incluso, animales como tigres y focas que nunca tocarían un insecto tienen piezas no funcionales de estos genes en sus cromosomas, traicionando la dieta de sus ancestros antiguos.

La evidencia genética corrobora las conclusiones a las que llegaron los paleontólogos años atrás en función de las formas de los fósiles y los dientes de los primeros mamíferos. "En esencia, estamos mirando los genomas y están contando la misma historia que los fósiles: que creemos que estos animales eran insectívoros y luego los dinosaurios se extinguieron. Después de la desaparición de estos grandes reptiles carnívoros y herbívoros, los mamíferos comenzaron a cambiar sus dietas", dice este experto.

El hallazgo podría arrojar luz sobre otras funciones desempeñadas por estas enzimas, llamadas quitinasas, que se encuentran no solo en el intestino sino también en las glándulas salivales, el páncreas y los pulmones, donde pueden estar involucradas en el asma.

Emerling y sus colegas Michael Nachman, profesor de Biología Integrativa y director del Museo de Zoología de Vertebrados de la Universidad de Berkeley, en Estados Unidos, y Frédéric Delsuc, del Centro Nacional Francés de Investigación Científica (CNRS, por sus siglas en francés) y la Universidad de Montpellier en Francia, informaron sobre sus hallazgos en la edición digital de este miércoles en la revista Science Advances. Emerling es actualmente investigador postdoctoral en Montpellier que trabaja en el proyecto ConvergeAnt.

Muchas bacterias tienen genes que producen una enzima que descompone las cáscaras externas duras de los insectos, que están compuestas por un carbohidrato fuerte llamado quitina. No es sorprendente que los humanos y los ratones tengan un gen de quitinasa, ya que muchos humanos hoy en día incluyen insectos en sus dietas, al igual que los ratones.

Pero los humanos en realidad tienen remanentes de otros tres genes de quitinasa en su genoma, aunque ninguno de ellos es funcional. Emerling demostró que estos restos genéticos en humanos no son exclusivos de humanos o primates, sino que se pueden rastrear hasta los mamíferos placentarios ancestrales.

En total, él y sus colegas encontraron cinco genes diferentes de la enzima quitinasa mirando a través de los genomas del grupo más grande de mamíferos, aquellos que tienen placentas que permiten un desarrollo más prolongado en el útero, que excluye marsupiales como zarigüeyas y monotremas que ponen huevos como el ornitorrinco. Estos mamíferos placentarios iban desde musarañas y ratones hasta elefantes y ballenas.

Los científicos descubrieron que cuanto mayor es el porcentaje de insectos en la dieta de un animal, más genes tiene para la quitinasa. "Las únicas especies que tienen cinco quitinasas hoy en día son altamente insectívoras, es decir, del 80 al 100% de su dieta consiste en insectos. Dado que los mamíferos placentarios más tempranos probablemente tenían cinco quitinasas, creemos que esto constituye un fuerte argumento de que eran altamente insectívoros", dice Emerling.

Los primeros mamíferos carnívoros y herbívoros, según lo indicado por sus dientes, surgieron a los 10 millones de años de la desaparición de los dinosaurios. Emerson, quien compara genomas para ver cómo evolucionaron los mamíferos y los humanos, estaba interesado en qué genomas de mamíferos podrían decirnos sobre esa transición de insectívoro a herbívoro y carnívoro desde la última extinción masiva.