Descubren que los lagos de Alaska permanecen congelados 24 días menos que en 1950

  • El rápido deshielo es una nueva evidencia del calentamiento global.
  • El enfriamiento de los lagos se ha reducido aproximadamente un 22%.
  • Los investigadores han utilizado imágenes de radar de un satélite de la Agencia Espacial Europea (ESA).
Gráfico que muestra la reducción de hielo entre 1992 y 2011.
Gráfico que muestra la reducción de hielo entre 1992 y 2011.
University of Waterloo/ESA

Nueva evidencia del calentamiento global. Los lagos árticos se han congelado en invierno cada vez más tarde en los últimos decenios, hasta el punto de que el periodo que pasan con su superficie helada en la actualidad se ha reducido en 24 días respecto a 1950.

Un estudio de la Universidad de Waterloo patrocinado por la Agencia Espacial Europea (ESA) ha encontrado también que el cambio climático ha afectado considerablemente el espesor de hielo de estos lagos en el punto más frío de la temporada. En 2011, la capa de hielo en los lagos árticos era  hasta 38 centímetros más delgada de lo que era en 1950.

"Hemos encontrado que el espesor del hielo ha disminuido enormemente en respuesta al calentamiento climático en la región", dijo la autora principal del estudio, Cristina Surdu, estudiante de doctorado del profesor Claude Duguay en el Departamento de Geografía y Gestión Ambiental de Waterloo.

"Cuando vimos los números reales, nos quedamos impactados por lo dramático que ha sido el cambio. Se trata básicamente de más de treinta centímetros de hielo a finales de invierno", añadió.

En un estudio de más de 400 lagos de la vertiente norte de Alaska, es la primera vez que los investigadores han sido capaces de documentar la magnitud de los cambios en el hielo lacustre en la región durante un largo período de tiempo.

"Antes de comenzar nuestro análisis, esperábamos encontrar una disminución en el espesor del hielo sobre la base de nuestro examen de temperatura y registros de precipitación de las últimas cinco décadas, con datos de la estación meteorológica Barrow ", dijo Surdu. "Al final del análisis, cuando se mira en los resultados de análisis de tendencias, nos quedamos impresionados al observar una disminución de hielo tan dramática durante un período de sólo 20 años".

El equipo de investigación utilizó las imágenes de radar por satélite de la ESA para determinar que el 62% de los lagos de la región se congeló hasta el fondo en 1992. Para el año 2011, sólo el 26% de los lagos se congeló hasta el lecho. En general, hubo una reducción del 22% para el periodo 1992-2011.

Gracias a las señales de radar por satélite

Los investigadores fueron capaces de notar la diferencia entre un lago completamente congelado y que no se había congelado por completo en la parte más profunda, ya que las señales de radar por satélite se comportan de manera muy diferente, dependiendo de la presencia o ausencia de agua debajo del hielo.

Las señales de radar son absorbidas en el sedimento bajo el lago cuando se congela a la parte inferior. Sin embargo, cuando hay agua bajo el hielo con burbujas, la señal rebota fuertemente hacia el sistema de radar. Por lo tanto, los lagos que están completamente congelados aparecen en las imágenes de satélite muy oscuros, mientras que aquellos que no se congelan hasta el lecho son brillantes.

Las simulaciones del modelo indican que los lagos de la región se congelaron casi seis días después y se deshelaron unos 18 días antes, en el invierno de 2011 en comparación con el invierno de 1950. Temporadas de hielo más cortas pueden conducir a cambios en la productividad de algas del lago, así como el deshielo del permafrost debajo de sus fondos.

"Los cambios en el hielo y el invierno afectan a las comunidades del norte que dependen de caminos de hielo para el transporte de mercancías", dijo Surdu . "Los cambios dramáticos en el hielo del lago también pueden contribuir a un mayor calentamiento de toda la región porque el agua líquida en los lagos contribuyen a temperaturas de aire más cálidas, aunque en menor medida que el agua de mar abierto".

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