Descubren un lago de agua salada bajo una capa de hielo en Marte

Capa de hielo bajo la que se halla agua líquida localizada en el polo sur de Marte, en una imagen de Mars Express.
Capa de hielo bajo la que se halla agua líquida localizada en el polo sur de Marte, en una imagen de Mars Express.
ESA / DLR / FU BERLIN / CC BY-SA

Investigadores italianos anunciaron este miércoles que por primera vez se tienen pruebas de la presencia en Marte de agua liquida, además de salada, en un lago subterráneo bajo una capa de hielo, gracias a los resultados del radar instalado en la sonda Mars Express de la Agencia Espacial Europea (AEA).

El importante descubrimiento firmado por el equipo de investigadores italianos concluye que en una región llamada Planum Australe, localizada en la capa de hielo del polo sur de Marte, el perfil que dibuja el radar es muy similar al de los grandes lagos de agua líquida encontrados bajo la Antártida y Groenlandia en la Tierra.

La investigación, que publica este miércoles la revistaScience, fue presentada el mismo día en la sede de la Agencia Espacial Italiana (ASI) y fue calificada por su presidente, Roberto Battiston, como "la más importante de los últimos años".

Para llegar a estas conclusiones, el equipo de investigadores obtuvo 29 conjuntos de muestras del radar, con las que se mapeó un área que mostraba un cambio muy pronunciado a 1,5 kilómetros bajo la superficie del hielo y que se extendía unos 20 kilómetros.

Años de investigación

Orosei explicó en declaraciones que se han necesitado varios años para llegar a estas conclusiones y para ello se han eliminado una a una cualquier otra explicación posible hasta que se llegó la evidencia de que se trataba de agua.

Pero además, el estudio asegura que se trata de agua salada, ya que es lo que permitiría que, unido a la presión de la capa de hielo, el lago subterráneo permanezca líquido a pesar de estar a una temperatura de entre menos 30 y los 70 grados celsius, como sucede en la Tierra.

Para ello se puso como el ejemplo del lago Vostok, el más grande de los casi 400 lagos subglaciales conocidos de la Antártida, y cuya agua se mantiene liquida debido al peso que ejerce la pesada capa de hielo.

Poca posibilidad de encontrar vida

Los científicos no descartan que podría también pensarse en la posibilidad de encontrar un "deposito biológico" ya que está probado que algunas bacterias pueden sobrevivir a bajas temperaturas y sobre todo gracias a las sustancias salinas.

Aunque, añade Orosei, poder encontrar alguna evidencia será difícil y se necesitarían muchos años pues se tendría que perforar.

Por su parte, el geofísico David Stillman de la Southwest Research Institute de Boulder, Colorado (EE UU), ha explicado a la revista Science que los altos niveles de sal y las bajísimas temperaturas no son buenos aliados para que vivan microbios.

"Si la vida marciana es similar a la Tierra, es demasiado frío y demasiado salado", agrega. Aunque los científicos querrán buscar otros lagos bajo el hielo para averiguar si están conectados y si apuntan a agua todavía más profunda, donde habría más posibilidad de encontrar microbios.

Para Orosei es un gran inicio para seguir analizando el planeta rojo gracias a la sonda Mars Express, lanzada en 2003 con el objetivo de estudiar la atmósfera marciana, su geología y para buscar rastros de agua.

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