Cascabel
Imagen de una serpiente de cascabel en el Parque Nacional del Valle de la Muerte, en California. Tigerhawkvok

Un hongo podría ser la causa de la muerte de varias especies de serpientes en el este de Estados Unidos, según un estudio publicado en la revista Science Advances. Este hongo mortal amenaza a algunas poblaciones aisladas del reptil como la serpiente de cascabel.

Los científicos aún no saben con certeza si el hongo, ophidiomyces ophiodiicola, llegó recientemente a Norteamérica o ha estado ahí desde hace mucho tiempo y ahora algo lo ha hecho aparecer e infectar a varias especies de serpientes en estados de las regiones este y centro-norte de Estados Unidos.

Jeffrey Lorch, principal responsable del estudio y microbiólogo del Centro Nacional de Salud de la Vida Silvestre del Servicio Geológico de Estados Unidos (USGS por sus siglas en inglés), señaló que ahora se realizarán pruebas para conocer el alcance de esta enfermedad y frenar la propagación de amenaza para las especies.

En las pruebas de laboratorio que permitieron a los científicos relacionar al hongo con la enfermedad, las serpientes infectadas cambiaron su conducta de maneras que las podrían hacer más susceptibles a los depredadores o al ambiente, y los científicos tratan de determinar si el cambio climático juega un papel en ello.

"Estos animales de sangre fría van a ser mucho más sensibles a cambios climáticos incluso leves", señaló Lorch,. "Y eso podría explicar por qué ellas son el canario en la mina de carbón. Si se trata de una enfermedad relacionada con el cambio climático, existe la preocupación de que esto sea sólo la punta del iceberg".

Los biólogos han comparado la aparición de la enfermedad micótica de las serpientes en la última década al hongo que causa el síndrome de la nariz blanca en los murciélagos, que desde 2006 ha matado a millones de estos mamíferos y sigue propagándose por Norteamérica.

En algunas zonas, la enfermedad micótica de las serpientes ha resultado muy letal, mientras que en otras la mayoría de las víboras infectadas se recuperan. Por ejemplo, mientras que las serpientes cascabel de los bosques en el noreste del país se han visto seriamente afectadas, las poblaciones de la misma especie de serpiente en la zona centro-norte del país parecen estar lidiando positivamente con la infección, explicó Lorch.

"Resulta potencialmente muy complejo tratar de detectar si existe este nivel crítico que estas poblaciones pueden alcanzar en que las condiciones de pronto son las correctas para que lo que normalmente sería sólo una molestia o apenas una leve infección se torne mortal", añadió Lorch.