Lunas menores de Plutón: Estigia y Cerbero
Imagen de la sonda New Horizons donde se aprecia por primera vez las lunas menores de Plutón: Estigia y Cerbero. NASA

La nave espacial New Horizons de la NASA ha fotografiado por primera vez a Cerbero y Estigia, las más débiles y pequeñas de las cinco lunas conocidas de Plutón.

Después de la detección por la nave espacial de la luna gigante de Plutón, Caronte, en julio de 2013, y las lunas más pequeñas de Plutón Hidra y Nix en julio de 2014 y enero de 2015, respectivamente, New Horizons tiene ahora a la vista a todos los miembros conocidos del sistema de Plutón.

Estigia y Cerberos fueron descubiertas en 2011 y 2012 gracias al telescopio espacial Hubble"New Horizons está ahora en el umbral de descubrimiento", dijo el científico de la misión John Spencer, del Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado. "Si la nave espacial observa alguna otra luna a medida que nos acercamos a Plutón, serán mundos que nadie ha visto antes.", informa la NASA.

En los próximos días, New Horizons comenzará su primera búsqueda de nuevas lunas o anillos que podrían poner en peligro la nave espacial en su paso por el sistema de Plutón. Las imágenes de Estigia y Cerberos están permitiendo que el equipo de búsqueda refine las técnicas que utilizarán para analizar esos datos, lo que impulsará límites de sensibilidad aún más profundos.

Estigia y Cerberos fueron descubiertas en 2011 y 2012, respectivamente, por los miembros del equipo de New Horizons utilizando el Telescopio Espacial Hubble.

Un satélite de siete kilómetros de diámetro

Estigia, que rodea Plutón cada 20 días entre las órbitas de Caronte y Nix, tiene aproximadamente de 7 a 21 kilómetros de diámetro; y Cerberos, que orbita entre Nix e Hidra, con un período de 32 días, tiene de 10 a 30 kilómetros de diámetro. Son entre 20 a 30 veces más débiles que Nix e Hydra.

Las imágenes fueron tomadas con la cámara más sensible New Horizon, el reconocimiento de imágenes de Largo Alcance (LORRI), del 25 de abril al 1 de mayo. Cada observación consta de cinco exposiciones de 10 segundos que se han agregado en una secuencia. Las imágenes fueron ampliamente tratadas para reducir el resplandor brillante de Plutón y Caronte y en gran medida eliminar el denso campo de estrellas de fondo.

"La detección de estas diminutas lunas desde una distancia de más de 55 millones de millas es increíble, y un crédito para el equipo que construyó nuestra cámara de largo alcance LORRI y el equipo de cazadores de anillos de John Spencer," agregó el investigador principal de la misión, Alan Stern, del Instituto de Investigación del Suroeste.

Pluto's moons Kerberos and Styx