Elizabeth Blackburn, premio Nobel de Medicina 2009
Elizabeth Blackburn, profesora de Bioquíma y Biofísica de la Univerisdad de California, premio Nobel de Medicina junto con Carol W. Greider y Jack Szostak. David Powers / REUTERS

Tres científicos afincados en EE UU, la bióloga australiana Elizabeth H. Blackburn, la bióloga molecular estadounidense Carol Creider y el biólogo y genetista Jack W. Szostak, son los ganadores del Premio Nobel de Medicina 2008  por sus investigaciones sobre el envejecimiento de las células y su relación con el cáncer, según informó este lunes el Instituto Karolinska de Estocolmo.

Según destacó dicho Instituto, los tres científicos fueron galardonados por descubrir cómo los cromosomas están protegidos por los telómeros y la enzima telomerasa.

Los telómeros y su papel

Los tres especialistas en biología molecular y genética descubrieron que los telómeros y una enzima, la telomerasa, desempeñan un papel crucial en la división y el envejecimiento de las células.   En cada división celular, los telómeros, las partes más externas de un cromosoma, forman un anillo protector que se va haciendo más pequeño a medida que progresa la mitosis.

Sus investigaciones han demostrado cómo se puede proteger las células, tanto "buenas" como "malas", para que vivan másEste anillo va perdido progresivamente grosor hasta el punto de que ya no puede proteger la célula y ésta deja de dividirse o se muere. Ahí es donde entra en juego la enzima telomerasa, pues contribuye a evitar que los telómeros vayan perdiendo tamaño, lo que la convierte en una especie de fuente de juventud de las células.

Este proceso tiene efectos positivos para las células "buenas" pero negativos para las "malas".  Al evitar la muerte de las células, inclusive de las cancerígenas, se puede decir que fomenta el crecimiento de los tumores.

"Los descubrimientos de Blackburn, Greider y Szostak han añadido una nueva dimensión para la comprensión de la célula, han arrojado luz sobre los mecanismos de enfermedades y han estimulado el desarrollo de potenciales nuevas terapias", destacó el Instituto Karolinska.

Los premiados

Blackburn, nacida en 1948 en Tasmania y con doble nacionalidad estadounidense-australiana, estudió en la Universidad de Melbourne, de ahí pasó a la de Cambridge y finalmente se doctoró en la de Yale. Desde 1990 ejerce como profesora de biología y fisiología en la Universidad de San Francisco, en California.

Su colega Greider nació en 1961 en San Diego, estudió en la Universidad californiana de Santa Bárbara y en Berkeley y se doctoró en 1987, dirigida por Blackburn. Actualmente ejerce como profesora de biología molecular y genética en la Universidad de Baltimore.

Szostak, finalmente, nació en 1952 en Londres y se formó entre Estados Unidos y Canadá, hasta doctorarse en la Cornell University de Nueva York. Ejerce como profesor de genética en el Hospital General de Massachusetts, actividad que compagina con su labor científica en el Howard Hughes Medical Institute.

Los anteriores galardonados

El año pasado los ganadores de este galardón fueron el alemán Harald zur Hausen y los franceses Francoise Barré-Sinoussi y Luc Montagnier por sus investigaciones sobre el cáncer.

En 2007, los premiados fueron los genetistas Mario Capecchi, Oliver Smithies y Martin J. Evans por sus descubrimientos relacionados con las células madres embrionarias y la recombinación del ADN en mamíferos.

El resto de los Nobel

El de medicina es tradicionalmente el primero de los Nobel que se conceden cada año. Está dotado con diez millones de coronas suecas (980.000 euros o 1,4 millones de dólares) y, como el resto de galardones Nobel, se entrega el 10 de diciembre en Estocolmo (excepto el de la Paz que se da en Oslo), aniversario de la muerte de su fundador, Alfred Nobel.

A lo largo de esta semana se irán anunciado el resto de premios: mañana martes se fallará el de Física, un día después el de Química, el jueves el de Literatura, el viernes el de la Paz y, por último, el próximo lunes el de Economía.

Estos premios por logros en ciencias, literatura y paz se concedieron por primera vez en 1901 de acuerdo con la voluntad del inventor de la dinamita y empresario Alfred Nobel.