El británico que busca los restos de los neanderthales en la Región de Murcia

  • Michael John Walker lleva desde 1987 en la Región.
  • Todos los veranos realiza excavaciones en la Sima de las Palomas.
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El profesor británico, en su laboratorio de la UMU.
El profesor británico, en su laboratorio de la UMU.
EDU BOTELLA / EFE
El británico Michael John Walker, lleva veinte de sus 67 años viviendo en la Región de Murcia dedicado a enseñar en la facultad de biología y a descubrir huesos de
Neanderthal en la Sima de las Palomas, de
Torre Pacheco, los más importantes de ellos restos de dos esqueletos.

Walker llegó a Murcia en 1987 para impartir conferencias invitado por la universidad de la ciudad y acabó siendo captado por esta institución, donde actualmente es el responsable del Área de Antropología Física.

Nacido en Colchester (Inglaterra), es viudo de la murciana María Teresa Pina Velasco, y tiene tres hijos, John, Dominic y Piers Paul, y cuatro nietos.

Las mas de dos décadas vividas en España no impiden que hable todavía el típico castellano con acento inglés.

Sus hazañas paleoantropológicas son conocidas por los murcianos, ya que en cada campaña veraniega de trabajo suele invitar a los medios de comunicación para dar a conocer el trabajo de campo o los resultados obtenidos.

- ¿Cómo fue venir a España?

A principios de 1987 impartí tres ciclos de conferencias en la universidad de Murcia siendo catedrático becado por un programa estatal en la Universidad Autónoma de Madrid.

La Universidad de Murcia propuso que yo entrara en la plantilla permanente a través de plazas de un programa que preveía la contratación laboral de extranjeros de forma permanente, y ocupo la plaza aquí desde 1988.

- ¿Cuáles han sido los huesos de Neanderthal que más le han impresionado durante su trabajo?

Los restos articulados de partes de esqueletos de dos individuos que mi equipo ha excavado desde 2005 en la Sima de las Palomas del Cabezo Gordo (Torre Pacheco). Se trata de los primeros restos esqueléticos de Neanderthales de edad madura en estado de articulación que han sido excavados en Europa desde 1976. Tienen una antigüedad de 55.000 años, según nuevas fechas por el método del uranio.

Los restos de neanderthales del Cabezo Gordo tienen 55.000 años

- Hay una numerosa colonia británica en el litoral murciano, ¿escogen la Región por el clima o hay otra razón más que les atraen?

Tengo escasos contactos con este colectivo, ya que desarrollo mi labor universitaria en Murcia, donde el colectivo tiene menor presencia, pero los muchos vuelos diarios de bajo coste del Reino Unido al aeropuerto de Murcia-San Javier entran en sus cálculos de la preferencia para nuestra región, sin duda alguna.

- ¿Lo ha tenido fácil para trabajar en España?

Pues sí, gracias especialmente a la Universidad de Murcia, firmante de mi contrato laboral permanente, y al visto bueno del programa PROPIO del Ministerio, que en 1988 reconoció mis titulaciones sin poner pega alguna.

- ¿Qué prefiere, la docencia o la investigación?

La docencia y la investigación son las dos caras de una sola moneda para el profesor investigador.

La colaboración de jóvenes en la investigación es muy gratificante para el profesor, y personalmente no puedo imaginarme entregado a proyectos de investigación con la participación sólo de personal contratado y la ausencia de alumnos de la carrera y doctorandos.

¿En el Reino Unido reconocen la labor que desarrolla en España?

Espero que sí. Tengo colegas que me reciben en centros de importancia, entre los que destaca la Universidad de Oxford, que nos aporta colaboradores científicos de reconocido prestigio internacional como Derek Roe, Tom Higham o Jean-Luc Schwenninger, y también tenemos importantes colaboradores científicos de otros centros como de la universidad de Bristol, como Joao Zilhao y Alistair Pike.

En mis proyectos colaboran alumnos de Oxford, Londres, Reading y Nottingham

Además colaboran en mis proyectos de investigación de campo alumnos y doctorandos de Oxford, Londres, Reading y Nottingham.

- ¿Cuál es el proyecto que ve usted con mayor ilusión para los próximos años?

Es el proyecto del Museo Regional para la Evolución Humana y Paleontología que se espera va a construirse cerca de la Sima de las Palomas del Cabezo Gordo de Torre Pacheco. Espero que como en Atapuerca, este museo regional proporcionará un centro científico importante para la excelencia investigadora.

¿Echa en falta un mayor apoyo institucional?

El problema de los mayores yacimientos importantes para la Evolución Humana en todo el mundo es que implican la necesidad inapelable de la continuidad investigadora durante décadas por parte de un equipo científico interdisciplinario, para un período mucho más largo que la duración profesional de ningún profesor universitario individual.

¿Cómo ve la investigación en España?

Hay un problema de recursos humanos, al menos en la Universidad. No pretendo decir que esté mejor en otros países occidentales, ya que cada uno tiene sus más y menos.

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