Ómicron, Alpha, Beta, Gamma, Delta... ¿Por qué se llaman así las nuevas variantes de la covid-19?

Representación gráfica del coronavirus SARS-CoV-2.
Representación gráfica del coronavirus SARS-CoV-2.
CDC

La Organización Mundial de la Salud (OMS), junto a redes de expertos y autoridades nacionales, vigila y evalúa la evolución del SARS‑CoV-2, virus causante de la Covid-19. Desde enero de 2020 hasta ahora, el virus ha mutado de diversas maneras provocando que sus características cambien, haciéndolo más transmisible o más resistente a la inmunidad en algunos casos.

Este trabajo de monitorización, que facilita la lucha contra el virus, necesita una denominación para identificar las diferentes variantes y su evolución. En un primer momento, algunas variantes fueron bautizadas popularmente con los países donde habían sido detectadas.

Aunque los círculos científicos suelen usar nomenclaturas propias que aportan información sobre la variante -como por ejemplo el sistema Pango-, la OMS era consciente de la potencia de las denominaciones populares de las nuevas variantes. 

Por ello, convocó a algunos científicos del Grupo Consultivo Técnico sobre la Evolución de los Virus y de la Red de Laboratorios de Referencia de la OMS para la COVID-19, a representantes de GISAID, Nextstrain y Pango, y a otros expertos en nomenclatura virológica y microbiana y en materia de comunicación procedentes de varios países y organismos, y les encargó que buscaran denominaciones para las variantes que fueran fáciles de pronunciar y no generasen estigmas.

Por el momento, estos expertos han concluido la idoneidad de usar denominaciones basadas en letras del alfabeto griego, ya que "serán más fáciles de usar y más prácticas para los debates del público no científico".

Siguiendo estas instrucciones, en el caso de la última variante detectada recientemente en Sudáfrica, se creyó que podría acabar llamándose 'Nu' o 'Xi'. Sin embargo, la OMS optó finalmente por ómicron al considerar que 'nu' podría generar confusión con la palabra 'new' y 'Xi', al ser un apellido muy común en China y otros países asiáticos, podría resultar ofensivo.

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