Unos 50 años desde la prueba de marshmallow (nube)" (nube)" original -una prueba de investigación científico-social- en la que la mayoría de los preescolares devoraron una golosina de inmediato en lugar de esperar varios minutos para poder conseguir dos, los jóvenes de hoy pueden retrasar la gratificación significativamente más tiempo para obtener esa recompensa adicional, según los hallazgos de un nuevo estudio publicado en la revista 'APA Developmental Psychology.

"Aunque vivimos en una era de gratificación instantánea donde todo parece estar disponible de inmediato a través de teléfonos inteligentes o Internet, nuestro estudio sugiere que los niños de hoy pueden retrasar la gratificación más tiempo que los niños en los años 60 y 80 -explica la investigadora principal del estudio, Stephanie M. Carlson, de la Universidad de Minnesota, Estados Unidos-. Este hallazgo contrasta con la suposición de los adultos de que los niños de hoy tienen menos autocontrol que las generaciones anteriores".

La prueba original de marshmallow, como se la conoce, fue realizada por investigadores dirigidos por Walter Mischel y luego en la Universidad de Stanford. Implicaba una serie de experimentos en los que se les ofrecía a niños de entre 3 y 5 años una golosina que podían comer inmediatamente (por ejemplo, una nube, una galleta o un pretzel, una especie de pan) o una golosina más grande (otro malvavisco o nube, galleta o pretzel) si esperaban. Luego, los científicos salieron de la sala para ver cuánto tiempo esperarían los niños y observar desde detrás de un espejo.

La capacidad de retrasar la gratificación en la primera infancia se ha asociado con una serie de resultados positivos en la adolescencia y más allá. Estos incluyen una mayor competencia académica y puntajes SAT más altos, un peso más saludable, un manejo efectivo del estrés y la frustración, la responsabilidad social y las relaciones positivas con los compañeros.

Autocontrol de diez minutos

Carlson y sus colegas analizaron los resultados de la prueba original de marshmallow, así como las réplicas realizadas en la década de 1980 y principios de la de 2000. Desafiando las expectativas, los niños que participaron en sus estudios en la década de 2000 esperaron un promedio de dos minutos más (durante un periodo de 10 minutos) que los de la década de 1960, y un minuto más que los evaluados en la década de 1980.

Curiosamente, los adultos de hoy pensaron que los niños de hoy serían más impulsivos y menos capaces de esperar, descubrió Carlson. Ella y sus asociados realizaron una encuesta digital a 358 adultos estadounidenses a los que se les preguntó cuánto tiempo pensaban que los niños de hoy en día esperarían una recompensa más grande en comparación con los niños en la década de 1960. Aproximadamente el 72 por ciento pensaba que los niños de hoy esperarían menos tiempo, y el 75 por ciento creía que los niños de hoy tendrían menos autocontrol.

"Nuestros hallazgos sirven como ejemplo de cómo nuestra intuición puede estar equivocada y de la importancia de investigar -apunta el coautor Yuichi Shoda, de la Universidad de Washington-. Si no hubiésemos recopilado sistemáticamente datos sobre cuánto tiempo esperan los niños en este tipo de experimento, y si no hubiéramos analizado los datos, no habríamos encontrado estos cambios. Hay preguntas interesantes e importantes para futuras investigaciones: ¿son únicos los cambios que encontramos en nuestra muestra o se aplican de manera más amplia a niños de entornos más diversos? ¿Qué está causando el cambio y cuáles son los mecanismos a través de los cuales ocurren estos cambios? ".

"Esa capacidad de esperar no se debió a ningún cambio en la metodología, el entorno o la geografía, ni a la edad, el sexo o el estado socioeconómico de los niños", afirma Carlson. "También tomamos medidas para asegurarnos de que ninguno de los niños del grupo de 2000 recibiera medicamentos para tratar el trastorno por déficit de atención con hiperactividad en el momento del estudio", agrega esta psicóloga.

Los investigadores ofrecieron varias explicaciones posibles de por qué los niños en la década de 2000 esperaron más que los de décadas anteriores. Observaron un aumento estadísticamente significativo en los puntajes de coeficiente de inteligencia en las últimas décadas, que se ha relacionado con tecnologías que cambian rápidamente, una mayor globalización y los correspondientes cambios en la economía. En un nivel más psicológico, los incrementos en el pensamiento abstracto, que están asociados con la tecnología digital, pueden contribuir a las habilidades de la función ejecutiva, como el retraso en la gratificación, dicen.

La importancia de la educación temprana

Otra explicación puede ser el mayor enfoque de la sociedad en la importancia de la educación temprana, según Carlson. En 1968, solo el 15,7% de todos los niños de 3 y 4 años en Estados Unidos asistieron a la educación preescolar, una cifra que aumentó a más del 50 por ciento para el año 2000. El objetivo principal de la educación preescolar también cambió de la atención en gran parte como custodia a la preparación escolar en la década de 1980, incluido con un énfasis en el autocontrol como base para el éxito educativo. La crianza de los hijos también ha cambiado en formas que ayudan a promover el desarrollo de la función ejecutiva, como apoyar la autonomía de los niños y menos control, anotan los investigadores.

"Creemos que el aumento en el pensamiento abstracto, junto con la creciente inscripción preescolar, los cambios en la crianza y, paradójicamente, las habilidades cognitivas asociadas con las tecnologías de pantalla, pueden estar contribuyendo a mejoras generacionales en la capacidad de retrasar la gratificación -resume Carlson-. Pero nuestro trabajo está lejos de estar en la encima. La desigualdad persiste en los resultados de desarrollo para los niños en la pobreza".