Esclerosis múltiple
Una mujer con esclerosis, caminando con bastón.

La esclerosis múltiple es una enfermedad autoinmune en la que, por error, el sistema inmunitario ataca la propia mielina de las neuronas. Se estima que en España alrededor de 46.000 personas padecen esclerosis múltiple, una cifra que cada año suma cuatro nuevos casos por cada 100.000 habitantes.

En la esclerosis el sistema inmunitario ataca la mielina de las neuronasDespués de la epilepsia, es la enfermedad neurológica más frecuente en los adultos jóvenes y –según la Sociedad Española de Neurología (SEN)– su diagnóstico se ha duplicado en los últimas dos décadas, sobre todo los casos entre mujeres. Este miércoles se celebra el Día Mundial de la Esclerosis Múltiple.

Se trata de la segunda causa de discapacidad más frecuente en adultos jóvenes, entre los 30 y los 40 años, por detrás de los accidentes de tráfico, y su impacto sobre la calidad de vida es muy alto, reduciéndose la esperanza de vida al equivalente de 3 o 4 meses cada año.

Una enfermedad cuyo origen se desconoce

En el 85% de los pacientes la esclerosis múltiple se inicia por lo que se denominan brotes, es decir, con recaídas o exacerbaciones de síntomas o signos de disfunción neurológica de duración superior a 24 horas. Los primeros síntomas de la enfermedad suelen aparecer en edades comprendidas entre los 20 y 40 años, aunque entre en el 2 y el 5% de los pacientes los síntomas comienzan antes de los 16 años.

La incidencia de la esclerosis crece sobre todo entre mujeresAunque su diagnóstico es clínico, el desarrollo tecnológico y la aparición de varias pruebas complementarias, como la resonancia magnética o el análisis del líquido cefalorraquídeo, han ayudado a agilizar el diagnóstico de la enfermedad, lo que a su vez permite el tratamiento precoz.

La doctora Ester Moral Torres, coordinadora del Grupo de Estudio de Enfermedades Desmielinizantes de la SEN, reconoce que "puesto que aún se desconoce cuál es el origen de la enfermedad, resulta complicado explicar el motivo exacto de su incremento". De momento solo se han identificado ciertos factores medioambientales que podrían condicionar la enfermedad y las últimas investigaciones parecen apuntar a una mayor susceptibilidad de las mujeres hacia éstos.

Es complicado explicar su incremento porque aún se desconoce su origenSe barajan dos hipótesis: la higiene, ya que un menor contacto con agentes infecciosos parece  favorecer las enfermedades autoinmunes; y la vitamina D, puesto que hay un mayor número de casos en los países con menos sol. Pero también existe un componente genético que resulta clave para comprender el origen de esta enfermedad, ya que aunque esta enfermedad no es hereditaria, sí que existen variaciones genéticas que aumentan el riesgo de desarrollarla.
 
El jefe de la Unidad de Esclerosis Múltiple del Hospital Clínico San Carlos de Madrid, el doctor Rafael Arroyo, explica que lo que sí está contrastado es que existen zonas geográficas con una mayor incidencia, "como son Estados Unidos y Reino Unido, con 200 enfermos por cada 100.000 habitantes". España, que se encuentra en un emplazamiento de prevalencia media o alta, se mantiene en "100 pacientes por cada 100.000 habitantes", afirma.

Tratamiento precoz

La doctora Moral recuerda que "el tratamiento precoz de la enfermedad es vital para prevenir la discapacidad neurológica a largo plazo". Por este motivo, es importe conocer los síntomas de alerta de la enfermedad, como la alteración de la sensibilidad (45%), dificultad para coordinar los movimientos (40%) y trastornos visuales (20%). No obstante, también pueden aparecer otros como alteraciones cognitivas o pérdida de fuerza, y la fatiga que muy característica de esta enfermedad, puesto que está presente en el 76% de los pacientes.

Dos jóvenes con esclerosis han subido en bicicleta al Mont VentouxCoincidiendo con el día mundial de esta enfermedad, Esclerosis Múltiple España (EME) ha presentado el Proyecto M1, una iniciativa de concienciación en favor de la investigación de la enfermedad. A través de la plataforma www.eme1.es, los usuarios pueden donar una cantidad de dinero, a partir de 1 euro, para la investigación de la esclerosis, y se espera alcanzar los 120.000 euros a final de año.

Finalmente, un "ejemplo y referencia social"; la hazaña de dos jóvenes cántabros con esclerosis múltiple, Javier Barreda y Antonio López, que han superado el reto de ascender en bicicleta al Mont Ventoux, la etapa más dura del Tour de Francia, junto con otros ocho representantes de asociaciones nacionales de lucha contra esta enfermedad y afectados de otras nacionalidades.