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La misteriosa 'gripe rusa' de hace 130 años pudo ser un coronavirus, según científicos

Una célula (en morado) infectada por partículas virales de SARS-CoV-2 (morado).
Una célula (en morado) infectada por partículas virales de SARS-CoV-2 (morado).
NIAID

En el año 1889, una misteriosa enfermedad respiratoria surgió en Rusia y luego se extendió por todo el mundo, provocando al menos tres oleadas de infección en el transcurso de varios años.

Ahora, algunos científicos sospechan que esta enfermedad, denominada 'gripe rusa', en realidad puede haber sido causada por un coronavirus pandémico similar al SARS-CoV-2, el virus que causa la Covid-19, informa The New York Times.

Hay algunos paralelismos fáciles de establecer entre las dos pandemias. Por ejemplo, durante la pandemia de gripe rusa, las escuelas y los lugares de trabajo cerraron debido a la gran cantidad de personas infectadas. Los infectados a menudo perdían los sentidos del gusto y el olfato, y algunos padecían síntomas duraderos que duraban meses.

En general, la gripe rusa mató a muchas más personas mayores que a niños, a diferencia de los virus de la gripe, que tienden a ser igualmente fatales para ambos grupos de edad, según los registros históricos disponibles, que incluyen registros de salud gubernamentales, periódicos y artículos de revistas.

Si bien estas características de la pandemia de gripe rusa se asemejan inquietantemente a las de la pandemia actual, la idea de que la gripe rusa podría haber sido causada por un coronavirus sigue siendo especulativa, admitió a The New York Times Peter Palese, investigador de la gripe y profesor de medicina en la Escuela de Medicina Icahn en Mount Sinaí en Nueva York.

Algunos expertos se hicieron eco de este sentimiento, pero otros dijeron que sospechan que, aunque puede haber pruebas sólidas que respalden la idea, aún no se han encontrado.

El doctor Jeffery Taubenberger, jefe de la sección de evolución y patogénesis viral del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, y John Oxford, profesor emérito de virología en la Universidad de Londres, están a la caza de tal evidencia.

Han estado excavando a través de muestras de tejido pulmonar conservadas que son anteriores a la pandemia de gripe de 1918, en busca de restos de virus de la gripe y coronavirus. Entre estos tejidos, esperan detectar el escurridizo virus de la gripe rusa.

Scott Podolsky, profesor de salud global y medicina social en la Escuela de Medicina de Harvard, y Dominic W. Hall, curador del Museo Anatómico Warren en Harvard, también están buscando tejido pulmonar preservado del mismo período.

Si aparece material genético del virus de la gripe rusa en estos pulmones, puede ofrecer pistas sobre cómo terminó la pandemia, ya que la cobertura de noticias de la época ofrece poca información.

Y si la pandemia de finales del siglo XIX fue causada por un coronavirus, algunos científicos creen que el virus aún puede estar circulando como uno de los cuatro coronavirus que causan el resfriado común, en lugar de una enfermedad grave.

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