La primera sonda espacial hacia Plutón despega con éxito

Después de dos días de intentos de lanzamiento infructuosos, un poderoso cohete Atlas consiguió el jueves poner en órbita la cápsula de la NASA en la que viaja la sonda Nuevos Horizontes, que recorrerá casi 5.000 millones de kilómetros hasta llegar al planeta más lejano del sistema solar.
Imagen del despegue del cohete Atlas, que transporta la sonda 'Nuevos Horizontes' (www.nasa.org).
Imagen del despegue del cohete Atlas, que transporta la sonda 'Nuevos Horizontes' (www.nasa.org).
Nasa.org

La misión, con un costo de casi 700 millones de dólares, culminará a mediados de 2015 cuando la cápsula -después de una travesía a casi 50.000 kilómetros por hora- enfoque sus instrumentos sobre el planeta conocido más lejano del Sol.

El martes, la misión no pudo despegar por el fuerte viento que soplaba en Cabo Cañaveral, el lugar desde donde ha partido la sonda. Ayer, un problema con las conexiones eléctricas dejó en tierra a la Nuevos Horizones. Hoy, sin embargo, ha podido ser lanzado a las 20.00, hora española (19.00 GMT) en la base de la NASA en el sur de Florida (EEUU).

El lanzamiento se ha producido según lo previsto, y unos 30 segundos después del despegue, cuando el proyectil sobrevolaba el océano Atlántico, se desprendieron los cuatro cohetes propulsores de la primera fase del Atlas V.

Partimos hacia la exploración de un mundo nuevo
"Partimos hacia la exploración de un mundo nuevo, un mundo que ni siquiera sabíamos que existía hasta 1930", dijo Dale Cruikshank, del equipo científico en el Centro Ames de Investigación de la NASA.

El último planeta conocido

Plutón es el único planeta descubierto durante el siglo XX y por un estadounidense, el astrónomo Clyde Tombaugh, que utilizó para ello un telescopio en el observatorio Lowell, de Flagstaff, en Arizona.

Colleen Hartman, de la dirección científica de la NASA, dijo que la cápsula "es la nave espacial más rápida que se haya lanzado". No en vano, utiliza energía nuclear para ser impulsada. "La cápsula llegará a la (altura de la) Luna en nueve horas, y pasará por la órbita de Júpiter en un año y nueve meses", agregó.

Esta velocidad contrasta enormemente con la experimentada durante otras épocas de la exploración del espacio. Sin ir más lejos, los astronautas del programaApollo tardaban tres días en llegar a la Luna en las décadas de 1960 y 1970, y la sonda espacial Cassini se demoró cuatro años hasta que pasó por Júpiter.

El rugido de los cinco motores del cohete, el más poderoso fabricado por Lockheed Martin para Estados Unidos, se escuchó en un radio de varios kilómetros, y la gigantesca llamarada se alzó levantando al espacio la cápsula, del tamaño de un piano y 478 kilogramos de peso.

La aproximación a Júpiter, casi siete años antes de llegar a Plutón, servirá para usar la gravedad del mayor de los planetas del sistema solar como una "honda" que propulsará a Nuevos Horizontes hacia el último planeta que conocemos de nuestro Sistema Solar.

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