Magnetorrecepción: así es la peculiar forma con la que se orientan las palomas

John Spiers estaba tomando fotos de palomas, en Oban (Escocia), cuando una hoja se posó por sorpresa en la cabeza de una de ellas.
Una paloma en Escocia, cuando una hoja se posó por sorpresa en su cabeza.
©John Spiers / Comedy Wildlife Photo Awards 2021

Muchos animales pueden hacer cosas que a los humanos nos parecen increíbles. Las palomas, por ejemplo, son capaces de detectar la dirección y sentido del campo magnético terrestre, obteniendo así información sobre el sentido y la latitud. Es lo que se conoce como magnetorrecepción y un nuevo estudio publicado en la revista PNAS sugiere diferentes teorías para explicar esta cualidad que poseen algunas aves.

Estudios previos sugerían diferentes partes de la anatomía de las palomas como las estructuras responsables de la mangetorrecepción, en concreto, unas ricas en hierro y con forma de bola en la parte interna del oído. El nuevo experimento desarrollado por científicos en Australia y Europa ha estudiado estas estructuras llamadas cuticulosomas.

Los investigadores cortaron los cuticulosomas en láminas finas y las colocaron sobre unos chips de diamante. La fluorescencia de los chips podía ser intensificada o atenuada por sustancias magnéticas. Usando una cámara y un microscopio, los científicos pudieron estimar cómo de sensibles eran los cuticulosomas al campo magnético de la Tierra. 

Descubrieron que estas estructuras eran demasiado débiles como para funcionar de magnetorreceptores, eliminándolas como opciones para explicar la forma en que navegan las palomas.

"Si descartas a un candidato en particular, eso nos acerca a descubrir cuál podría ser realmente el verdadero mecanismo por el cual usan el campo magnético de la Tierra para navegar", dijo Rob de Gille, primer autor del artículo.

Los cuticulosomas también se encuentran en otras especies de aves como patos, pollos y avestruces, según recoge AbcNews. Los resultados también sugieren que la tecnología utilizada en este estudio podría ser útil para investigar cómo usan otros animales la magnetorrecepción.

"El desarrollo de nuevos métodos de microscopía puede abrir nuevas vías para la investigación de estos problemas realmente interesantes", señaló de Gille. "Si quieres saber sobre algo, la mejor manera de hacerlo es mirarlo".

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