El peor año de la historia de la humanidad no es el que crees

Los carabinieri y miembros del Ejército y Protección Civil cargan los ataúdes de fallecidos a causa del coronavirus.
Los carabinieri y miembros del Ejército y Protección Civil cargan los ataúdes de fallecidos a causa del coronavirus.
Marco Ottico / EFEE

Si alguien se preguntara cuál fue el peor año de la historia de la humanidad, ¿cuál sería? El 1347 fue bastante malo, porque es el año en el que la peste negra golpeó seriamente a Europa. También podrían serlo cualquiera de los años del Holocausto, entre 1941 y 1945. O 1918, el año del inicio de la pandemia de gripe española que mató a hasta 100 millones de personas; incluso la pandemia actual de coronavirus palidece aún en comparación con esa tragedia.

Pero tal y como recoge Science Alert en un artículo, ninguno de esos es el peor. 

Resulta que el peor año de todos fue uno en el que la mayoría de la gente probablemente ni siquiera piense: el 536 d. C.

"Fue el comienzo de uno de los peores períodos para estar vivo, si no el peor año", dijo el arqueólogo e historiador medieval de la Universidad de Harvard Michael McCormick. Un artículo de su equipo sobre el tema no ve signos de recuperación económica hasta el año 640.

536 fue el décimo año del reinado del emperador bizantino Justiniano el Grande, y no sucedía mucho aparte de las aburridas escaramuzas regulares. Nada de plagas ni de genocidios inusualmente grandes.

Pero algo extraño estaba sucediendo en el cielo: apareció una misteriosa niebla polvorienta que bloqueó el sol, provocando que las temperaturas cayeran y desencadenando años de caos en todo el mundo: sequía, malas cosechas, nieve en verano en China y hambruna generalizada.

"Y sucedió durante este año que tuvo lugar el más terrible presagio", escribió el historiador bizantino Procopio, "porque el sol emitió su luz sin brillo, como la luna, durante todo este año, y se parecía mucho al sol en eclipse, porque los rayos que arrojó no eran claros ni los que acostumbra arrojar".

Existe evidencia que sugiere que fueron erupciones volcánicas catastróficas las culpables, no solo en los núcleos de hielo de la Antártida y los anillos de los árboles de Groenlandia, sino en los efectos de eventos volcánicos posteriores, que también causaron un enfriamiento global a corto plazo y una hambruna devastadora.

En 2018, un análisis muy detallado del núcleo de hielo del glaciar Colle Gnifetti en la frontera entre Suiza e Italia arrojó nueva información sobre el siglo de aflicción en el que se hundió el mundo.

Los núcleos de hielo son un recurso arqueológico fantástico, ya que los depósitos de hielo permanentes se acumulan gradualmente a través de las nevadas anuales. Esto significa que puede encontrar el depósito de hielo de un año determinado y observar lo que estaba sucediendo en la atmósfera.

En el año 536, la ceniza volcánica y los escombros, llamados tefra, se mezclaron con la capa de hielo, lo que indica un gran evento volcánico. Los núcleos de hielo de Groenlandia y la Antártida mostraron evidencia de una segunda erupción en el año 540, que habría prolongado la miseria. Y luego, en 541, surgió la plaga de Justiniano, y todo fue de mal en peor.

Pero alrededor del año 640 d. C., los investigadores notaron una señal de renovación en el hielo: el plomo. La contaminación por plomo no es lo mejor que existe. Eso es lo que significa: que los humanos habían comenzado a extraer y fundir plata a partir del mineral de plomo. Luego hubo otro pico en 660 y otro en 695. Los humanos acuñaban monedas de plata.

"Esto muestra sin ambigüedades que, junto con cualquier reserva residual de lingotes romanos y metal importado, la nueva minería facilitó la producción de las últimas monedas de oro posrromanas, degradadas con cantidades cada vez mayores de plata, y las nuevas monedas de plata que las reemplazaron", dicen los investigadores.

"El registro de núcleos de hielo de alta resolución ofrece una cronología nueva e independiente para la producción de plata renovada en el oeste medieval temprano", añaden.

En resumen, la economía se estaba recuperando, y solo habían pasado unos cien años. Curiosamente, el núcleo de hielo también muestra un colapso en la contaminación por plomo alrededor de los años 1349 a 1353. Esto coincide exactamente con la cronología de la Peste Negra, y los investigadores lo usaron como marcador para determinar que estaban estimando los años correctos para los marcadores volcánicos y los picos de contaminación.

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