La NASA consigue extraer oxígeno respirable del aire de Marte

  • Extraer oxigeno del aire marciano podría tener importancia de cara la misión de llevar a humanos al planeta rojo.
  • El dispositivo, llamado MOXIE, usa calor extremo para separar átomos de oxígeno de las moléculas de dióxido de carbono.
Imagen del MOXIE introduciéndose en el rover Perseverance.
Imagen del MOXIE introduciéndose en el rover Perseverance.
NASA/JPL-Caltech
Imagen del MOXIE introduciéndose en el rover Perseverance.
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La última misión de la NASA en Marte continúa obteniendo avances y buenos resultados. Esta vez se ha conseguido convertir el dióxido de carbono de la atmósfera marciana en oxígeno puro y respirable, según ha informado la propia NASA en un comunicado.

Extraer oxigeno del aire marciano no es sencillo y podría tener importancia de cara a la posibilidad de que lleguen humanos al planeta rojo. La atmosfera de Marte es aproximadamente el 95% de dióxido de carbono. El 5% restante de la atmósfera marciana está compuesta principalmente por nitrógeno molecular y argón. La presencia de oxígeno en Marte aparece en cantidades muy bajas.

El dispositivo usado para esta hazaña se llama MOXIE, abreviatura de Mars Oxygen In-Situ Resource Utilization Experiment y estaba a bordo de Perseverance, el rover científico que aterrizó en el Planeta Rojo el pasado 18 de febrero varios experimentos y tareas de exploración.

¿Cómo lo han conseguido?

MOXIE funciona mediante electrólisis, que utiliza un calor extremo para separar los átomos de oxígeno de las moléculas de dióxido de carbono. Pese a tener el tamaño de una tostadora, en su primera intervención produjo unos 5 gramos de oxígeno, lo que equivaldría a 10 minutos de respiración para un astronauta.

Pese a no haber extraído una gran cantidad de oxígeno, este hecho ha sido la primera extracción experimental de un recurso natural del entorno de otro planeta que podrá servir para el uso directo por los seres humanos.

Trudy Kortes, directora de demostraciones tecnológicas de la Dirección de Misiones de Tecnología Espacial de la NASA dijo en el comunicado que "MOXIE no es sólo el primer instrumento que produce oxígeno en otro mundo", sino que añadió que es la primera tecnología de este tipo que ayudará a futuras misiones a "vivir de la tierra" de otro planeta.

MOXIE está diseñado para generar hasta 10 gramos por hora y los científicos planean hacer funcionar la máquina al menos otras nueve veces durante los próximos dos años bajo diferentes condiciones y velocidades.

¿Qué importancia puede tener esta hazaña?

Tener un suministro abundante de oxígeno es uno de los puntos fundamentales para la eventual exploración humana de Marte, no solo para tener una fuente sostenible de aire respirable para los astronautas, sino también como elemento necesario para el combustible de los cohetes que los traigan de vuelta.

Para sacar a cuatro astronautas de la superficie marciana se necesitarían más de 6.800 kilogramos (7 toneladas métricas) de combustible para cohetes, combinadas con más de 24.900 kilos (25 toneladas métricas) de oxígeno.

Por ello, transportar una máquina de conversión de oxígeno de una tonelada a Marte es más práctico que llevar 25 toneladas de oxígeno en tanques desde la Tierra, ya que los astronautas que viven y trabajan en Marte necesitarían en torno a una tonelada métrica de oxígeno entre todos para durar un año entero.

Este ensayo de conversión de oxígeno se produce un día después de que la NASA lograra el primer vuelo motorizado controlado de una aeronave en otro planeta, con el despegue y aterrizaje con éxito de un helicóptero robot.

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