Misiones a Júpiter y Saturno
Ilustraciones de las futuras misiones a Júpiter (i) y Saturno (d) anunciadas por la NASA y la ESA (NASA/JPL) NASA/JPL

La NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA) reafirmaron su decisión de poner en marcha estudios para enviar una misión conjunta a Júpiter y a las lunas mayores de ese planeta, informó este miércoles una fuente oficial.

El Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL, en inglés), organismo de la agencia espacial estadounidense, añadió en un comunicado que ambas entidades también analizan la posibilidad de enviar otra misión de estudio a Titán y Enceladus, las dos lunas más grandes de Saturno.

Las misiones estudiarán las mayores lunas de ambos planetas

"Ambas misiones propuestas son empresas ambiciosas que allanarán el camino para la futura investigación científico-planetaria", dijo el JPL.

En última instancia, añadió, esas misiones podrían responder interrogantes sobre la formación del sistema solar y la existencia de vida en alguna otra parte del universo.

No obstante, el comunicado advirtió de que ambos organismos deberán tomar una serie de medidas previas y realizar estudios antes de poner en marcha los proyectos de manera oficial.

Un hito en la ciencia planetaria

"Esta empresa conjunta es un nuevo y maravilloso desafío de exploración, y será un hito en la ciencia planetaria del siglo XXI", dijo David Southwood, director de Ciencia y Exploración Robótica de la ESA

La Misión al Sistema Europa-Júpiter utilizará dos orbitadores robóticos (no tripulados) con los que se harán los primeros estudios sobre ese gigantesco planeta gaseoso y sobre las lunas Europa, Ganímedes y Calisto.

Ambas naves partirían al espacio en 2020 desde diferentes puntos de lanzamiento y llegarían al sistema de Júpiter en 2026 para realizar observaciones científicas durante tres años.

Se utilizarán orbitadores robóticos
y un globo

La luna Europa está cubierta de hielo y los científicos creen que bajo esa masa gélida existe un océano que podría albergar algún tipo de vida. Ganimedes, por su parte, es la luna más grande del sistema solar, la única que tiene un campo magnético propio, y también se sospecha que bajo su superficie hay un océano.

La Misión al Sistema Titán-Saturno, que está en una etapa preliminar de formulación, consistiría en un orbitador de la NASA, una nave de descenso y un globo de investigación científica de la ESA.