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Diseñan un audífono DIY que cuesta menos de un dólar y que podría ayudar a millones de personas

El audífono se ha probado en un oído artificial con resultados muy esperanzadores
El audífono se ha probado en un oído artificial con resultados muy esperanzadores.
Plos One

En la actualidad, Saad Bhamla es un experto en Innovación Frugal que trabaja en el Instituto de Tecnología de Georgia. Pero hace años, este joven indio estudiaba en Mumbai y deseaba comprarle a sus abuelos unos audífonos porque tenían problemas de audición. El precio de estos dispositivos impidió que lo hiciera.

15 años después, junto a varios compañeros, ha diseñado y creado un audífono que cuesta menos de un dólar. Los investigadores relatan, en un artículo publicado en Plos One, los pormenores de su invento que, si pasa las pertinentes pruebas clínicas y llega al mercado, puede ser un lujo para millones de personas.

Para crear este audífono DIY, lo que hicieron Bhamla y el resto de su equipo fue soldar un micrófono a una pequeña placa para capturar el sonido más cercano y, a la vez, agregar un amplificador y un filtro de frecuencia, con el objetivo de aumentar el volumen de los sonidos por encima de los 1.000 hercios. A ello le sumaron un interruptor de encendido/apagado, un controlador de volumen, un conector de auriculares y una batería.

El siguiente paso fue probar el audífono hecho a mano y el resultado no pudo ser mejor: Bhamla y los suyos detallan que lograron aumentar el volumen de los sonidos de tono alto en 15 decibelios, mientras que los tonos más bajos se mantenían. También comprobaron, gracias a los ensayos con un oído artificial, que era capaz de mejorar el reconocimiento de voz. En general, apuntan, cumplía con cinco de las seis recomendaciones de la Organización Mundial de la Salud (OMS).

LoCHAid, un audífono hecho a mano por menos de un dólar

El dispositivo se llama LoCHAid y, tal y como indica el propio Bhamla, podría llegar a costar menos de un dólar. Aunque, advierte, cualquiera que quiera diseñarlo no se gastaría más de 15 o 20 dólares.

Pero no es oro todo lo que reluce, la revista Science publica un artículo en el que también se muestran las fallas de LoCHAid: no se puede ajustar a las necesidades individuales, las piezas se desgastan fácilmente y es demasiado voluminoso. Su tamaño es, más o menos, como el de una caja de cerillas. 

Ahora ha de probarse clínicamente, y, en última instancia, dice Bhamla, le gustaría que este audífono low cost se vendiera en las farmacias sin receta, como un Ibuprofeno. Pero para eso, reconoce su creador, aún queda mucho.

Sólo el 3% de los mayores con problemas auditivos pueden permitirse unos audífonos

En la misma publicación, Frank Lin, médico de oído, nariz y garganta en el Centro Coclear de Audición y Salud Pública de la Universidad Johns Hopkins, explica que, en todo el mundo, alrededor de 230 millones de personas mayores de 65 años experimentan pérdida auditiva.

Sin embargo, debido al precio de los audífonos, que puede llegar hasta los 5.000 dólares –aunque los hay de menor calidad por 500–, son muy pocos los que se pueden permitir hacerse con unos.

De hecho, apunta Bhamla, en países con rentas medias y bajas sólo el 3% de las personas con problemas auditivos utiliza audífonos. El porcentaje llega el 20% en Estados Unidos. De ahí que el público objetivo que podría estar interesado en estos audífonos DIY sea inmenso.

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