El mosquito mutante OX5034: un remedio contra malas picaduras que sus críticos llaman "experimento de Jurassic Park"

Aedes aegypti, mosquito zika
Aedes aegypti, mosquito zika
USDA. - Archivo

Estados Unidos ha dado luz verde a un experimento que mezcla a la población de Los Cayos en Florida y a mosquitos genéticamente modificados. La idea de este estudio es comprobar si el OX5034, nombre que ha recibido el insecto, puede acabar con la colonia de Aedes aegypti que pueblan esa zona y transmiten varias enfermedades muy graves como el dengue, el zika, o la fiebre amarilla. 

Sin embargo una gran parte de la población no está de acuerdo con la liberación de los insectos en el lugar donde viven y otra parte de la comunidad científica lo considera un "experimento de Jurassic Park" como lo calificó Jaydee Hanson, directora de políticas para el Centro Internacional para la Evaluación de Tecnología y el Centro para la Seguridad Alimentaria. 

Pero ¿Qué hace este mosquito? ¿Cómo funciona? ¿Qué evaluaciones se han llevado a cabo antes de su liberación? ¿Por qué tanta prisa?

¿Que es el OX5034?

Cómo su propio nombre ya hace intuir, el OX5034 es un mosquito genéticamente modificado, creado por la empresa Oxitec. Su principal característica es que las hembras de esta especie no llegan a nacer ya que mueren como larvas. 

Esta curiosidad hace que al ser las hembras las portadoras de los virus - dado que son las únicas que se alimentan de sangre - la propagación de enfermedades se pueda limitar mucho. Los machos solo se alimentan del néctar de las flores. 

¿Cómo funciona el experimento?

El plan del estado de Florida es liberar a 750 millones de especímenes de este mosquito durante los años 2020 - 2021. Su teoría es que al morir las larvas hembra de esta especie, la propagación de virus descenderá considerablemente. 

Sin embargo, no han proporcionado información de cómo, cuándo y dónde se liberaran los OX5034. Lo que sí ha proporcionado son datos de su tasa de éxito. Cuando liberaron este mosquito en Brasil se redujo el Aedes aegypti en un 95%. También lo liberaron en Panamá y las Islas Caimán. 

¿Porqué hay tanta gente en contra?

Mila de Mier, una vecina de Florida inició una petición en Change.org para intentar paralizar el experimento de Oxitec. Hasta el momento 234.116 personas la han firmado. Considera que la compañía hace "experimentación humana" con ellos, como asegura en su página. 

Por otra parte Jaydee Hanson, directora de políticas para el Centro Internacional para la Evaluación de Tecnología y el Centro para la Seguridad Alimentaria, ha calificado esta iniciativa de "experimento de Jurassic Park", en un comunicado. Hadson también plantea que "la EPA se negó ilegalmente a analizar seriamente los riesgos ambientales" 

Barry Wray, Director Ejecutivo de la Coalición Ambiental de los Cayos de Florida ha manifestado también su desacuerdo con la aprobación de la liberación de los mosquitos: "La Junta de Control de Mosquitos tiene una obligación con nuestra comunidad, no con un proveedor cuyos productos son de riesgo y poco confiables". Según Wray no se conocen los efectos que el OX5034 tiene para la salud pública y ambiental y la economía local. 

Evaluaciones del mosquito genéticamente modificado

Según un artículo publicado por varios ecologistas y biólogos en The Conversation, los reguladores de la EPA sopesaron y consideraron las evaluaciones de riesgo finales proporcionadas únicamente por los desarrolladores de tecnología. Es decir, no hubo ningún estudio alternativo que avalara esas conclusiones de Oxitec.

Además, varios científicos han expresado su gran preocupación de que los mosquitos transgénicos podrían crear mosquitos silvestres híbridos que empeorarían la propagación de enfermedades transmitidas por el Aedes aegypti. También podrían ser más resistentes a los insecticidas que los mosquitos actuales.

Respuesta de la EPA y Oxitec

Entre 2009 y 2010 en la zona de Los Cayos en Florida se dieron varios brotes de dengue propagados por el Aedes aegypti. El Distrito de Control de Mosquitos se quedaba sin opciones dado que las fumigaciones eran muy caras y no estaban funcionando, según publica la CNN.

Finalmente se pidió ayuda a Oxitec que había desarrollado un mosquito macho llamado OX513A, programado para morir antes de la edad adulta a menos que creciera en agua que contuviera el antibiótico tetraciclina.

A pesar de todas las quejas que tanto una parte de la comunidad científica como la población han elevado a distintas estancias, el proyecto continúa adelante. 

La compañía llevaba más de diez años investigando sobre un mosquito muy parecido, el OX513A. Cuando han conseguido la siguiente generación, la EPA no ha pedido informes alternativos. 

En un comunicado de Oxitec, Gray Frandsen, su CEO ha declarado: "Estamos listos para ponernos manos a la obra y no podemos pensar en mejores socios que el personal profesional y los colaboradores de la EPA en este proyecto". También tuvieron unas palabras para la población: "Esperamos trabajar mano a mano con la comunidad de Los Cayos para demostrar la eficacia de nuestra tecnología segura y sostenible". 

Guía visual sobre la infección.
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