María Blasco: "La inmunoterapia está ayudando a curar tumores que eran incurables"

María Blasco
María Blasco, Directora Científica del Centro Nacional de Investigaciones Oncológicas.
CNIO/ARCHIVO

 María Blasco (Alicante, 1965) es la actual Directora Científica del Centro Nacional de Investigaciones Oncológicas (CNIO),  que está entre los diez primeros del mundo en el estudio del cáncer.

Con la bioquímica Margarita Salas como mentora, obtuvo su doctorado en 1993, año en el que se trasladó a EEUU. Allí se centró en los telómeros y el cáncer, campo que ha copado su trabajo durante dos décadas.

¿Cuál es el papel del CNIO en la lucha contra el cáncer?

En el CNIO hacemos todo el proceso de investigación, desde la básica (analizar la biología de los tumores para comprender cómo se originan y cómo impedirlos o destruirlos), hasta la investigación clínica (desarrolla nuevas terapias o mejora las que se aplican ya a pacientes).

Además, tenemos una actividad muy importante de colaboración con la industria farmacéutica internacional para desarrollar nuevas terapias, así como tres compañías de biotecnología que han salido de nuestras investigaciones. A eso es a lo que nos dedicamos en el CNIO, a entender los mecanismos fundamentales del cáncer, de la metástasis y de las resistencias.

El número de tumores no para de crecer, pero la mortalidad ha descendido. ¿Qué papel ha jugado la investigación en este descenso?

La investigación básica es la que ayuda a identificar nuevas maneras de atacar el cáncer y es la responsable de este descenso de la mortalidad de las últimas décadas. Un buen ejemplo es el cáncer de mama, que hace años tenía un muy mal pronóstico y hoy consigue cifras de supervivencia de más del 90% a 5 años tras el diagnóstico. Más recientemente, la inmunoterapia, que está ayudando a curar tumores que hasta hace dos años  eran completamente incurables.

Aún necesitamos mucha más investigación básica para poder tener más medicamentos que nos ayuden a controlar todos los tipos de cáncer. No solo eso, también es muy importante estudiar los mecanismos moleculares que explican las resistencias para convertir a los tumores resistentes a los tratamientos en vulnerables.

Durante esta década, ¿se ha avanzado en España a pequeños o a grandes pasos en investigación?

En España se ha avanzado muchísimo desde el 2000. Antes, la mayor parte de los investigadores españoles que hacían la especialización en otros países se quedaban allí, porque este país tenía muy poco que ofrecer. Pero ahora, hay más de 40 centros de investigación con la acreditación de Excelencia Severo Ochoa o María de Maeztu y están entre los mejores del mundo en su  especialidad. Por ejemplo, el CNIO está entre los diez primeros del mundo en el estudio del cáncer.

Es muy importante que desde el actual Gobierno este programa se potencie y amplíe para seguir creciendo en ciencia de excelencia nacional.

¿Cuáles son los logros de los que España puede sentirse más orgullosa?

Creo que centros como el CNIO han de ser un orgullo para todos los españoles. Es un centro conocido internacionalmente, en el que trabajan científicos que son líderes internacionales en sus campos y que ha contribuido a la formación de científicos de todo el mundo.

¿Diría que es uno de los mejores países para investigar contra el cáncer?

España tiene investigadoras e investigadores de muy alto nivel. Es llamativo cómo, a pesar de los obstáculos que tenemos en comparación con otros países con un tejido de investigación e innovación más sólido, nuestro país tiene una producción científica muy destacada. El Centro Nacional de Investigaciones Oncológicas (CNIO) está entre los diez primeros del mundo en el estudio del cáncer

Es tentador imaginar hasta dónde podríamos llegar si España apostara por unos presupuestos a largo plazo, la estabilidad en los contratos o la creación de políticas que optimicen la gestión administrativa.

Como directora del CNIO, ¿qué le pide al sector público?

Me gustaría que se potenciaran programas de excelencia, que se ha demostrado que han sido un éxito en aumentar la excelencia científica española. Pediría que se aumentara el presupuesto del Plan Estatal y que a los proyectos mejor valorados de les diera una financiación acorde con su calidad y del nivel de un proyecto de excelencia internacional. También, que se flexibilicen las restricciones de contratación de científicos.

¿Y al privado?

Que invierta en el co-desarrollo de proyectos de investigación españoles,  porque son de altísima calidad. En el centro contamos con un departamento de innovación donde trabajamos igual que en los mejores centros de élite del mundo. Tenemos mucha inversión privada internacional, pero poca nacional.

¿Qué líneas cree que marcarán la investigación contra esta enfermedad?

Aparte del control de las metástasis, tenemos que incorporar a matemáticos y físicos a nuestros centros de investigación, para que nos ayuden a avanzar en el análisis de los datos genómicos del cáncer; herramientas que nos ayuden a saber cuáles son los tratamientos adecuados para cada paciente, pero también a encontrar el origen del cáncer y nuevas dianas terapéuticas; junto a técnicas de inteligencia artificial para mejorar los métodos de diagnóstico precoz. En definitiva, en la colaboración entre disciplinas está la respuesta.

¿Qué papel juegan la filantropía y las donaciones en la investigación española?

En el CNIO hemos sido pioneros en poner en marcha un programa de filantropía, Amigos/as del CNIO, para que la gente que quiera pueda apoyar la investigación. El 100% de la donación va a traer talento investigador al centro, que es lo que más necesitamos, y a apoyar los proyectos de excelencia. También aceptamos herencias y legados. Hemos lanzado la campaña #CNIOStopCáncer en la que nos han apoyado Christina Rosenvinge, Enrique Arce, María Hervás y Luz Casal. Pablo Alborán ha organizado un concierto solidario en favor del CNIO. Estamos muy agradecidos por todo este apoyo. La sociedad española nos ha demostrado que es muy altruista y cada día tenemos más ciudadanos que nos apoyan. Cuanto más apoyo tengamos, más rápido avanzaremos contra el cáncer. Nos enorgullece esta iniciativa que nos acerca a la sociedad.

En el CNIO cuentan con la oficina Mujer y Ciencia (WISE Office) para fomentar que más mujeres lleguen a puestos de dirección de investigación. ¿Cómo se consigue?

Creé esta oficina en 2012, poco después de llegar a la Dirección del CNIO. El motivo es que, aunque en el centro hay un 70% de investigadoras, todavía no representamos el 50% de los directores de investigación, y mucho menos el 50% de los directores de centros de investigación.

A través de esta oficina combatimos los estereotipos de género que impiden que las mujeres alcancen puestos altos y promovemos iniciativas para la equidad. La Oficina ha tomado una parte activa en la aprobación de nuestro Plan de Igualdad, con medidas para promover la equidad en la selección, formación, conciliación, promoción laboral y retribución.  Desarrollamos acciones para crear conciencia sobre la necesidad de la igualdad de género en el acceso de las mujeres a cargos de responsabilidad científico-tecnológicos. A través del ciclo de charlas CNIO WISE damos visibilidad a aquellas que han llegado a lo más alto en sus carreras.

Como mujer y científica, ¿ha tenido que luchar más que el resto por llegar hasta aquí?

Según he ido progresando en mi carrera, he visto los obstáculos a los que nos enfrentamos las mujeres por el mero hecho de serlo. Los estereotipos de género y pérdida de autoconfianza de las niñas empiezan muy temprano, por lo que tenemos que ser muy conscientes para evitar que nuestras hijas tengan menos oportunidades, porque estaremos perdiendo talento para un mundo mejor.

A las mujeres que quieran dedicarse a la ciencia les diría que van a escoger una de las profesiones más bonitas que hay, porque pocas cosas dan más alegría que estudiar la realidad y mejorar nuestras vidas gracias a este conocimiento. En el caso de que duden de si serán capaces, les pediría que no lo hagan. Todos y todas tenemos las mismas capacidades, pero no nos alientan por igual.

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