Júpiter
Imagen del planeta Júpiter captada por la sonda espacial Juno. NASA

La Agencia Espacial Europea (ESA) ha encargado este lunes a la compañía Arianespace, filial de Airbus y de Safran, el cohete con el que está previsto abordar la misión Juice. El proyecto recibió la aprobación para su desarrollo tras una revisión de diseño crítico entre diciembre de 2018 y marzo de 2019,

"El excelente resultado de la revisión del diseño crítico, con un diseño claro y confirmado, confía en que se cumplirá la fecha de lanzamiento planeada", dijo Giuseppe Sarri, gerente de proyectos Juice de la ESA, después de que no se ha identificado ningún obstáculo que impida que la misión pase a la fase de calificación y producción.

¿Qué es la misión Juice?

Juice es la primera misión de gran clase en el programa Cosmic Vision 2015-2025 de la ESA. Completará un recorrido de prospección del planeta Júpiter y de tres de sus satélites. Se realizará un análisis único por sistema joviano — el adjetivo que alude a Júpiter— y estudiará en profundidad sus tres 'lunas heladas' con océanos en su interior: Ganímedes, Europa y Calisto.

¿Y cuál es su objetivo?

El proyecto investigará la existencia de mundos habitables alrededor de los gigantes de gas —como Saturno, Urano y Neptuno— y el sistema joviano como arquetipo de otros planetas gigantes que orbitan estrellas. Juice empezará su observación científica 6 meses antes de la llegada al sistema del planeta. La órbita de Júpiter incluye varios sobrevuelos, cada uno del tamaño de un planeta, y termina con la inserción de la órbita alrededor de Ganímedes, la luna más grande del Sistema Solar. El objetivo es permanecer al menos tres años realizando observaciones detalladas de tres de sus lunas heladas.

¿Cuándo llegará a Júpiter?

El inicio de la misión está programado para mayo de 2022 desde el puerto espacial europeo de Kourou, en la Guayana Francesa. Aunque el lanzamiento de Juice, con una masa al despegue de unas seis toneladas, esté programado para dentro de tres años, la misión no llegará a Júpiter hasta siete años y medio más tarde, después de recorrer un trayecto de 600 millones de kilómetros. Una serie de sobrevuelos de asistencia gravitatoria en la Tierra, Venus y Marte colocará a la nave espacial en su llegada en octubre de 2029 al sistema joviano. 

¿Qué se investiga?

Durante el estudio del sistema de Júpiter se analizarán las propiedades de la atmósfera, la magnetosfera, sus anillos y satélites. Además, también habrán periodos únicos para observar los tránsitos lunares. La misión llevará instrumentos de gran utilidad científica que permitirán comparar cada una de los satélites e investigar el potencial de los cuerpos para que en ellos pueda desarrollarse ambientes habitables, debido a la presencia de océanos subterráneos. Asimismo, estudiará el campo magnético del interior de la luna Ganímedesy la interacción de su ambiente de plasma con Júpiter.

¿Cuál es el presupuesto económico?

Según las estimaciones de la agencia, en la que están asociados 22 países del Viejo Continente, Juice tendrá un costo durante su desarrollo de unos 1.500 millones de euros. La ESA celebrará su próxima reunión ministerial en Sevilla los próximos 27 y 28 de noviembre, cuando los Estados miembros deberán pronunciarse sobre las propuestas de Jan Wörne, el director general de la ESA. Wörne estima que el "corredor" presupuestario que plantea es de unos 4.300 millones de euros anuales y de 12.700 en términos trienales, que suele ser el plazo de desarrollo de los programas de la agencia.