Sistema estelar triple masivo
Imagen del sistema estelar triple masivo, captada por el instrumento VISIR. Observatorio Europeo Austral

Astrónomos del Observatorio Europeo Austral (ESO) han detectado, por vez primera en nuestra galaxia, un sistema estelar triple masivo, considerado como posible fuente de un estallido de rayos gamma de larga duración.

"Este el primer sistema de este tipo descubierto en nuestra galaxia", dijo el astrónomo Joseh Callingham, del Instituto de Radioastronomía de los Países Bajos a través de un comunicado del ESO. "No esperábamos encontrar este sistema en nuestro propio vecindario", agregó.

La apariencia del sistema es la de una serpiente arremolinada en torno al sistema estelar. Los astrónomos, además de la denominación de catálogo 2XMM J160050.7-514245, han bautizado el sistema como 'Apep', en referencia a la deidad egipcia representada como una serpiente y que encarnaba el caos.

El sistema 'Apep' — que comprende un nido de estrellas rodeado por polvo— fue captado por el instrumento VISIR instalado en el Very Large Telescope (VTL) de ESO, que se encuentra en Chile.

Explosión de rayos gamma

Los estallidos de rayos gammas se encuentran entre las explosiones más fuertes del universo. Su duración oscila entre unas pocas milésimas de segundo y unas pocas horas. Además pueden liberar tanta energía como el sol durante todo su periodo de actividad.

Se cree que aquellas explosiones de larga duración, es decir, de más de dos segundos, se deben a explosiones de supernova o estrellas Wolf-Rayet de rotación rápida. Estas últimas son el resultado de algunas estrellas de masa más grande.

"Esta fase es de corta duración, y las Wolf-Rayets sobreviven en este estado durante apenas unos cientos de miles de años (un abrir y cerrar de ojos en términos cosmológicos)", dice el comunicado de ESO.

Luego, prosigue ESO, "lanzan enormes cantidades de material en forma de un poderoso viento estelar, expulsando materia hacia el exterior a millones de kilómetros por hora". Los vientos estelares de 'Apep' pueden viajar a una velocidad de unos 12 kilómetros por hora.