Un cráneo de humano moderno (i) comparado con el de otros homínidos (d).
Un cráneo de humano moderno (i) comparado con el de otros homínidos (d). National Research Centre on Human Evolution

Los humanos modernos coexistieron y se cruzaron no solo con los neandertales, sino también con otra especie de humanos arcaicos, los misteriosos denisovanos.

Al desarrollar un nuevo método de análisis del genoma para comparar genomas completos entre las poblaciones modernas de humanos y de denisovanos, los investigadores descubrieron inesperadamente dos episodios distintos de mezclas genéticas entre denisovanos o mezcla entre las dos especies. Esto sugiere una historia genética más diversa de lo que se pensaba anteriormente.

En un artículo publicado pasado jueves en la revista Cell, científicos de la Universidad de Washington en Seattle, Estados Unidos, determinaron que los genomas de dos grupos de humanos modernos con ancestros de denisovanos -individuos de Oceanía y del este de Asia- eran singularmente distintos, lo que indica que hubo dos episodios separados de mezcla con denisovanos.

"Lo que ya se sabía era que los individuos de Oceanía, especialmente los papúes, tienen una gran cantidad de ancestros denisovanos -dijo Sharon Browning, profesora e investigadora de Bioestadística de la Universidad de Washington (EE UU) y autora principal del artículo-. Los genomas de los individuos papúes modernos contienen aproximadamente un 5% de ancestros de denisovanos".

Los investigadores también sabían que la ascendencia de denisovanos está presente en menor grado en toda Asia.

La suposición era que la ascendencia en Asia se logró a través de la migración procedente de las poblaciones de Oceanía. "Pero en este nuevo trabajo con asiáticos del este, encontramos un segundo conjunto de ascendencia denisovana que no hallamos en los sudasiáticos y los papúes -señaló esta epxerta-. Este ancestro de denisovano en los asiáticos orientales parece ser algo que ellos mismos adquirieron".

Más vínculos con el este de Asia que con los Papúes

Después de estudiar más de 5.600 secuencias de genoma completo de individuos de Europa, Asia, América y Oceanía y compararlos con el genoma de denisovano, Browning y sus colegas determinaron que el genoma de denisovano está más relacionado con la población moderna del este asiático que con los modernos papúes.

"Analizamos todos los genomas en busca de secciones de ADN que parecieran provistas de rastro genético denisovano", dice Browning, cuyo equipo se basó en la información genómica del proyecto UK10K, el Proyecto 1000 Genomeas y el Proyecto de Diversidad del Genoma Simons.

"Cuando comparamos piezas de ADN de los papúes con el genoma denisovano, muchas secuencias fueron lo suficientemente similares como para declarar una coincidencia, pero algunas de las secuencias de ADN en los asiáticos orientales, principalmente Han chino, chino Dai y japonés, estaban mucho más cerca de las del denisovano", dice ella.

Conocimiento sobre la ascendencia denisovana

Lo que se sabe sobre la ascendencia denisovana proviene de un solo conjunto de fósiles humanos arcaicos que se encontraron en las montañas de Altai, en Siberia. El genoma de ese individuo se publicó en 2010, y otros investigadores identificaron rápidamente segmentos de la ascendencia de denisovano en varias poblaciones modernas, sobre todo con individuos de Oceanía, pero también en Asia oriental y meridional.

"La suposición es que la mezcla con los denisovanos ocurrio justo después de que los humanos se marcharan de África, hace unos 50.000 años, pero no sabemos dónde en términos de ubicación", dije Browning.

Esta experta planteó la teoría de que tal vez los antepasados de la población de Oceanía se mezclaron con un grupo sureño de denisovanos mientras que los ancestros de los asiáticos orientales se mezclaron con un grupo del norte.

En el futuro, los investigadores planean estudiar más poblaciones asiáticas y otras en todo el mundo, incluidos nativos americanos y africanos. "Queremos buscar en todo el mundo para ver si podemos encontrar evidencia de mezcla con otros humanos arcaicos -explicó Browning-.

Hay indicios de que la mezcla con humanos arcaicos también ocurrió en África, pero debido a un clima más cálido, nadie ha encontrado todavía fósiles humanos arcaicos africanos con suficiente ADN para la secuenciación".