Telescopio Kepler
Recreación de la NASA del telescopio Kepler, encargado de buscar planetas habitables a través del espacio. NASA

La agencia espacial estadounidense (NASA) anunció este jueves el descubrimiento de un nuevo planeta en un sistema solar llamado Kepler-90, ahora compuesto de ocho planetas que se agrupan a una distancia similar a la de los planetas vecinos a la Tierra.

El descubrimiento se ha llevado a cabo gracias a la tecnología de la NASA y su telescopio Kepler, junto a inteligencia artificial proporcionada en colaboración con el gigante tecnológico Google.

La estrella alrededor de la que orbita este nuevo planeta, Kepler-90, es similar al Sol y se encuentra a 2.545 años luz de la Tierra. Ahora, con el descubrimiento de un octavo planeta en su sistema solar, sabemos que es el más parecido al de la Tierra, tanto por número de planetas como por la distancia a la que orbitan de su estrella.

Los responsable han sido los investigadores Christopher Shallue y Andrew Vanderburg, quienes entrenaron a un ordenador con inteligencia artificial para aprender cómo identificar exoplanetas en las lecturas de luz registradas por Kepler a través de un minúsculo cambio en el brillo capturado cuando un planeta pasaba o transitaba frente a una estrella.

Inspirada por la forma en que las neuronas se conectan en el cerebro humano, esta red artificial identificó a través de los datos de Kepler las señales de tránsito débiles de un octavo planeta que orbita alrededor de Kepler-90, en la constelación de Draco.

El planeta Kepler-90i

Cerca de un 30% más grande que la Tierra, el Kepler-90i, como se le ha llamado, es un planeta rocoso que orbita a su estrella una vez cada 14,4 días y está tan cerca de ella que su temperatura superficial promedio se cree que excede los 425 grados centígrados, similar a Mercurio.

El planeta más externo del sistema es el denominado Kepler-90h, el cual orbita a una distancia de su estrella parecida a la que separa a la Tierra del Sol.

El sistema de estrella Kepler-90 es como una mini versión de nuestro Sistema Solar

"El sistema de estrella Kepler-90 es como una mini versión de nuestro Sistema Solar. Tienes planetas pequeños adentro y grandes planetas afuera, pero todo está agrupado mucho más cerca ", dijo Vanderburg, posdoctorado de la prestigiosa beca Sagan de la NASA y astrónomo de la Universidad de Texas en Austin.

Shallue, un ingeniero de software que trabaja con el equipo de investigación de Google Artificial Intelligence, tuvo la idea de aplicar una "red neuronal" a los datos de Kepler.

Se interesó en el descubrimiento de exoplanetas después de descubrir que la Astronomía, al igual que otras ramas de la ciencia, se está inundando rápidamente de datos a medida que avanza la tecnología para la recolección de los mismos desde el espacio.

Por su parte, el director de la División de Astrofísica de la NASA, Paul Hertz, se congratuló del trabajo de colaboración con el gigante tecnológico.

"Tal como esperábamos, hay descubrimientos emocionantes acechando en nuestros datos archivados de Kepler, esperando la herramienta o la tecnología adecuada para desenterrarlos", indicó.

"Este hallazgo muestra que nuestros datos serán un tesoro disponible para los investigadores innovadores en los próximos años", agregó.