Gustave Courbet, Self Portrait , 1852
Autorretrato de Gustave Courbet © The Trustees of the British Museum

El departameto de ilustraciones, grabados y dibujos del British Museum, como corresponde a la importancia de la pinacoteca central del Reino Unido, es de una gran riqueza: contiene 50.000 dibujos y dos millones de ilustraciones que cubren toda la historia de las artes gráficas desde el siglo XV a la actualidad. El museo ha seleccionado 65 retratos exquisitos para mostrar lo mejor de la escuela francesa entre el Renacimiento y el siglo XIX.

El retrato dibujado, el medio informal para mostrar la familiaridad e intimidad antes de la llegada de la fotografía, aparece en la muestra French portrait drawings from Clouet to Courbet (Retratos dibujados franceses, de Clouet a Courbet) como una disciplina singular que alcanzó un sobresaliente nivel en Francia en la época de la exposición, que permanece abierta hasta el 29 de enero.

Mientras los retratos pintados perseguían un público amplio, los dibujados solían difundirse entre amigos o familiares de los artistas, que a menudo usaban la tiza, el lápiz o la acuarela para elaborar obras rápidas o experimentar con conceptos innovadores. Los retratos en papel que expone el British se mostrarán junto a ejemplos en otros medios más formales, incluyendo medallas, esmaltes y un camafeo de ónice.

Algunas de las obras más selectas de la colección del Museo Británico La exposición ofrece a los visitantes la oportunidad de ver algunas de las obras más selectas de la colección de dibujos franceses del museo, junto a algunos otros que nunca se han expuesto. Los organizadores han elegido como límites de la muestra a los artistas Jean Clouet (1480–1541) y Gustave Courbert (1819–1877). En los cinco siglos que van del primero al segundo aparecen obras de, entre otros, Watteau, Ingres, Fantin-Latour, Moreau y Toulouse-Lautrec.

Encargos de Catalina de Médici

Los dibujos de Clouet ofrecen una imagen íntima de la corte del Renacimiento francés del siglo XVI, con retratos de cortesanos y de la familia real encargados por la reina Catalina de Médiciella misma posó para el pintor, en un retrato que nunca antes se había mostrado en público—. Clouet también dibujó al rey Enrique II y al hijo de la pareja, Francisco. Todos los retratos reales fueron la base de la iconografía de la familia de monarcas.

Moreau dibujó a su hija de dos años en un estilo vivaz y con tizas Obras de los siglos XVIII y XIX ofrecen una visión única de la vida personal de los artistas. Jean-Michel Moreau el Joven utilizó la tiza para dibujar con estilo vivaz  a su hija Fanny, de dos años, creando un registro naturalista. La pieza demuestra, dicen desde el British, cómo el retrato dibujado "permitió un grado de familiaridad e intimidad mucho mayor que el común en las pinturas".

Oscuridad aterciopelada

Otro ejemplo del mismo estilo es el retrato de la esposa y la suegra del pintor Albert Lebourg, que representa a las mujeres en un tono atmosférico logrado por el ahumado. El efecto del dibujo es aterciopelado y da la impresión de que las formas suaves emergen de la oscuridad.

Dumonstier retrató solo la mano de  Artemisia Gentileschi Un dibujo de la mano de la artista Artemisia Gentileschi pintado por Pierre Dumonstier en 1625 juega con la noción misma de lo que debe ser un retrato y propone que no se ha de centrar en la cara del modelo, sino en aquel carácter que lo hace único.

Un autorretrato de espaldas

Otro ejemplo de la experimentación artística se puede ver en el autorretrato de Henri Fantin-Latour de 1876, donde el artista se muestra de espaldas, discutiendo la necesidad de autorretratarse mostrando el rostro.

La autoconfianza del autorretrato de Gustave Courbet La sección dedicada al siglo XIX contiene el espléndido retrato de John Hay y su hermana Mary pintado por Ingres en 1816; el dinámico dibujo de Marcelle Lender (1894) de Toulouse-Lautrec y el conocido autorretrato de Gustave Courbet (1852) donde el artista transpira autoconfianza.

Los organizadores han colgado en línea el programa de mano de la muestra, con imágenes de todas las obras expuestas, fichas de cada una y descripciones explicativas. Puede verse, en PDF y sólo en inglés, aquí.