Plutón
Imagen de Plutón difundida por la NASA NASA

 La nave espacial estadounidense New Horizons de la NASA, tras casi una década de misión,  ha divulgado este viernes nuevas imágenes de Plutón, revelando que su tono rojizo está relacionado  con la niebla que cubre su superficie por encima de unas placas de hielo. Despegó de Cabo Cañaveral (Florida) en enero de 2006, y hasta el pasado 14 de julio, con casi 5.000 millones de kilómetros de travesía, no consiguió alcanzar la superficie del planeta enano.

"Nuestras expectativas se han visto más que superadas. Con hielo suelto, una química exótica en su superficie, cordilleras y una amplia niebla, Plutón está mostrando una diversidad verdaderamente emocionante de geología planetaria", ha comunicado John Grunsfeld, uno de los directores adjuntos de la NASA.

Las nieblas mostradas se extienden hasta 130 kilómetros por encima de la superficie de Plutón, diferenciándose clarmente dos capas, una de hasta 80 kilómetros y otra de alrededor de 50 kilómetros.

Michael Summers, uno de los coinvestigadores de New Horizons en la Universidad de George Mason en Fairfax, afirma que "las nieblas detectadas en esta imagen son un elemento clave en la creación de los complejos compuestos de hidrocarburos que dan a la superficie de Plutón su tono rojizo". Y Alan Stern, el principal investigador en Boulder (Colorado), describe el entorno como "una atmósfera extraterrestre de increíble belleza".

Sólo hemos visto superficies así en mundos activos como la Tierra y Marte – coinvestigador John Spencer.Hasta el momento, los científicos calculaban que las temperaturas en Plutón eran demasiado cálidas como para formar nieblas a altitudes mayores de 30 kilómetros por encima de la superficie del planeta, sin embargo, con la misión de la nave espacial también han sido detectados hielos exóticos (señal de actividad geológica reciente).

En una de las llanuras del planeta enano, informalmente conocida como 'Sputnik Planum', una placa de hielo parece haberse desplazado, y de hecho, podría seguir desplazándose de manera similar a los glaciares de la Tierra, según la NASA.

"Solo hemos visto superficies así en mundos activos como la Tierra y Marte", afirmó el coinvestigador de la misión espacial  John Spencer.

Esta semana pasada, la NASA anunció además que había descubierto "un conjunto de montañas con picos de hasta 3.500 metros por encima del cuerpo de hielo" en Plutón, formados hacía no más de 100 millones de años en un sistema que tiene más de 4.500 millones de años.