Sistema de anillos mayor que el Sistema Solar
Representación del sistema de anillos gigantesco. Leidenuniv.nl

Astrónomos del Observatorio de Leiden (Países Bajos) y la Universidad de Rochester (Estados Unidos) han descubierto recientemente un sistema de anillos cercano a una estrella similar al Sol, conocida como 'J1407'. Estos objetos son mucho más grandes y más pesados que el sistema de anillos de Saturno y son los primeros de su tipo que se encuentran fuera del Sistema Solar.

El análisis de datos (liderado por Mateo Kenworthy) muestra que este sistema se compone de más de 30 anillos, cada uno de ellos de decenas de millones de kilómetros de diámetro. Además, se encontraron huecos entre ellos, lo que indica que podrían haberse formado satélites.

El equipo de esta investigación, publicada en The Astrophysical Journal, hallaron estos objetos cuando eclipsaban a la estrella. Este fenómeno duró varias semanas y permitió a los expertos a ver detalles, como la finura de los anillos. "La estrella está demasiado lejos para que los anillos se puedan observar bien directamente, pero se podría hacer un modelo detallado basado en las variaciones del brillo de luz de la estrella que pasa a través del sistema de anillos", apuntó Kenworthy.

"Si pudiéramos reemplazar los anillos de Saturno por los del sistema de J1407, lo harían ser fácilmente visible por la noche y ser muchas veces más grande que la luna llena vista desde la Tierra", añadió el científico.

Y estos anillos a quien rodean es a un planeta, J1407b, mucho más grande que Júpiter o Saturno. De hecho, su sistema de anillos es aproximadamente 200 veces más grande que los de Saturno. "Se podría pensar en él como una especie de súper Saturno", indicó.

Los astrónomos analizaron los datos de la misión SuperWASP (que está diseñada para detectar los gigantes de gas que se mueven delante de su estrella madre) para solucionar un enigma. Cuando en 2012 varios investigadores de la Universidad de Rochester descubrieron la estrella joven y sus eclipses inusuales, comenzaron a investigar la causa por la que ocurría esto.

Así descubrieron también el planeta que, según explicaron los expertos, tiene un período orbital de más o menos una década de duración. La masa de J1407b ha sido difícil para limitar, pero se aproximaría a entre 10 y 40 masas más que Júpiter.