Refrescos azucarados
El jarabe de maíz de alta fructosa es un edulcorante usado en todo el mundo. FLICKR/Xavi Talleda

En principio su nombre y sus siglas nos dicen poco. Pero el jarabe de maíz de alta fructosa (JMAF) es un edulcorante creado a partir del almidón o fécula de maíz, cuyo uso se ha extendido por todo el mundo.

Los países que lo usan tienen un riesgo un 20% más alto de desarrollar diabetesEn un principio se extendió particularmente en Estados Unidos y Canadá, países que han venido limitando su dependencia del azúcar de la caña o sacarosa proveniente de los países tropicales.

Pero el JMAF está en entredicho. Una investigación de la Universidad del Sur de California (Estados Unidos) y la Universidad de Oxford (Reino Unido) asegura que las grandes cantidades de jarabe de maíz de alta fructosa que se encuentran en muchos alimentos en todo el mundo pueden ser una explicación del aumento de la epidemia global de diabetes tipo 2.

En concreto, los científicos alertan de que los países que lo usan tienen una prevalencia un 20% más alta de desarrollar diabetes tipo 2. La asociación del JMAF con una prevalencia "significativamente mayor" de diabetes se produjo independientemente de la ingesta total de azúcar y los niveles de obesidad.

El JMAF parece plantear un grave problema de salud pública a escala mundialDe los 42 países estudiados, Estados Unidos tiene el mayor consumo per cápita de JMAF a razón de 25 kilogramos anuales per cápita, seguido por Hungría (16 kilogramos), Canadá, Eslovaquia, Bulgaria, Bélgica, Argentina, Corea, Japón y México. Por el contrario, Alemania, Polonia, Grecia, Portugal, Egipto, Finlandia y Serbia se encuentran entre los países con consumos más bajos de JMAF, siendo los de menor uso, con menos de 0,5 kilogramos, Australia, China, Dinamarca, Francia, India, Irlanda, Italia, Suecia, Reino Unido y Uruguay.

Los países con mayor consumo de JMAF tuvieron un promedio de prevalencia de diabetes tipo 2 del 8% frente al 6,7% en los países que no utilizan JMAF.

Un problema de salud pública

El principal autor del estudio, Michael I. Goran, director del Centro de Investigación de la Obesidad Infantil y co-director del Instituto de Investigación de Diabetes y Obesidad de la Escuela Keck de Medicina de la USC, considera que "el JMAF parece plantear un grave problema de salud pública a escala mundial".

El JMAF es más perjudicial que el azúcar naturalEl estudio, publicado en Global Public Health, propone que este vínculo se debe probablemente a una mayor cantidad de fructosa en alimentos y bebidas a base de JMAF.

En un estudio anterior, los autores descubrieron que el contenido de fructosa, en algunos refrescos producidos en Estados Unidos, especialmente los más populares, fue de un 20% más alto de lo esperado, lo que sugiere que algunos fabricantes podrían utilizar JMAF con más fructosa que lo estimado previamente.

Estudios anteriores ya han alertado de las consecuencias negativas para la salud de este producto, más perjudicial que el azúcar natural.