La galaxia MACS1149-JD
La galaxia MACS1149-JD NASA / EP

Un estudio internacional en el que han contribuido científicos españoles ha encontrado una galaxia que data de “la reionización”, una época del universo aún por explorar –está fuera del alcance de la sensibilidad de los telescopios-, pero cuyo conocimiento es esencial para delinear la historia cosmológica.

El trabajo saldrá publicado en el próximo número de la revista Nature.

Debido al tiempo que la luz tarda en alcanzarnos, vemos el Sol cuando era ocho minutos más jovenEl hallazgo, realizado con los telescopios espaciales Hubble y Spitzer, ha sido posible gracias al efecto de lente gravitatoria producido por un cúmulo de galaxias situado en la trayectoria de la luz de la galaxia recién detectada (bautizada como MACS1149-JD), cuya luminosidad se vio magnificada.

La observación del universo lejano implica adentrarse en su pasado: debido al tiempo que la luz tarda en alcanzarnos, vemos el Sol cuando era ocho minutos más joven.

Así, si la luz de una galaxia ha tardado en alcanzarnos 13.200 millones de años, estamos viéndola tal y como era en el universo primitivo (el universo tiene una edad estimada de 13.700 millones de años).

Ese es el caso de MACS1149-JD, una galaxia muy débil que se halla entre las galaxias conocidas más distantes.

"La mayor parte de los objetos de este tipo que se conocen son extremadamente débiles y no se puede decir mucho sobre ellos más allá de que existen", afirma el investigador del Instituto de Astrofísica de Andalucía (CSIC), Txitxo Benítez.

Sin embargo, añade, "la luz que llega de MACS1149-JD está amplificada casi quince veces por el efecto de lente gravitatoria del cúmulo que se encuentra en su camino y que actúa como una lupa cósmica".

MACS1149-JD pudo formarse hace unos 13.500 millones de años, lo que la sitúa en una etapa muy interesanteEsto último permitirá estudiarlo en detalle con otros telescopios y, por tanto, caracterizar las propiedades de las primeras galaxias que aparecieron después del Big Bang.

Según el investigador español, "MACS1149-JD pudo formarse hace unos 13.500 millones de años, lo que la sitúa en una etapa muy interesante: se estima que las primeras estrellas surgieron entre los 100 y los 250 millones de años tras el Big Bang y que fueron las responsables de la reionización del medio interestelar, poniendo fin a la 'era oscura'".

La luz ultravioleta de aquellas primeras estrellas comenzó a ionizar los átomos de hidrógeno neutro que poblaban el universo (y que absorbían la radiación, de ahí la 'era oscura') y el universo fue, paulatinamente, haciéndose transparente a la radiación, es decir, observable", añade Alberto Molino, también del Instituto de Astrofísica de Andalucía.

Este trabajo se enmarca en el proyecto CLASH (Cluster Lensing and Supernova survey With Hubble, por sus siglas en inglés), cuyo objetivo principal reside en aportar luz sobre la materia y la energía oscuras.