Los restos de una esponja marina, el fósil animal más antiguo encontrado

Esponja marina
Una esponja marina, en una imagen de archivo. (Armin Rose / EFE)
  • Vivió hace unos 650 millones de años.
  • El hallazgo resultó "fortuito", según los investigadores.
  • El equipo científico apunta a la tecnología empleada durante la investigación como la clave de este descubrimiento.

Los restos de una esponja marina de apenas medio centímetro de ancho que vivió hace unos 650 millones de años se han convertido en el fósil animal más antiguo jamás encontrado, según publica esta semana la revista Nature Geoscience. Ya se sabía que las esponjas existían desde hace entre 850 y 635 millones de años

Un sistema de reconstrucción en 3-D permitió deducir al grupo de investigadores estadounidenses que llevaron a cabo la investigación que los fósiles presentes en una serie de pequeñas rocas halladas al sur de Australia corresponden a primitivas esponjas marinas que vivieron entre 640 y 650 millones de años atrás.

Gracias a la técnica del reloj molecular, que sirve para datar las divergencias entre especies, ya se sabía que las esponjas existían desde hace entre 850 y 635 millones de años, pero hasta ahora no se habían encontrado pruebas fósiles que lo confirmaran.

Un hallazgo fortuito

Adam Mallof, científico de la Universidad de Princeton (EE UU) que lideró la investigación, explicó que el hallazgo de los fósiles resultó algo "fortuito" y reconoció que resultó "gratificante" encontrar pruebas fósiles que confirmaran lo que se había planteado gracias a los relojes moleculares: que los primeros animales aparecieron antes del periodo conocido como Tierra Bola de Nieve, una sucesión de diez millones de años en los que el planeta vivió la etapa glaciar más larga e intensa de su Historia.

Maloof destacó que el descubrimiento "será de gran utilidad para revelar las raíces de los albores de la evolución animal". "Cada vez tenemos más información para completar esos vacíos de pruebas y trazar el mapa de los inicios de la evolución" afirmó.

Tecnología puntera

El científico apuntó a la tecnología empleada durante esta investigación como la clave para esclarecer el origen de los fósiles.

El equipo liderado por Maloof tomó instantáneas de los fósiles hallados en las rocas australianas y gracias a un novedoso programa informático consiguieron unir esas imágenes para crear modelos en 3 dimensiones en los que pudieron observar que los restos correspondían a animales con una forma irregular.

Las reconstrucciones revelaron además una serie de canales de apenas un milímetro de diámetro que recorrían el interior del animal con una estructura similar a la que forman los tejidos filtradores de las esponjas modernas, lo que permitió a los científicos concluir que los restos encontrados pertenecían a los antepasados de estos animales.

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