La NASA confirma que Encélado, la luna helada de Saturno, puede albergar vida

La NASA confirma que Encélado, la luna helada de Saturno, puede albergar vida

Las grietas tigre de Encelado
Imagen de la luna helada Encelado de Saturno y sus misteriosas grietas tigre. (Cassini Imaging Team / SSI / JPL / ESA / NASA)
  • Se ha descubierto en su océano helado hidrógeno que potencialmente podría proporcionar una fuente de energía química para la vida.
  • Los microbios —si es que existen— podrían utilizarlo para obtener energía combinándolo con dióxido de carbono disuelto en el agua, según los científicos.
  • También se han vuelto a observar géiseres en Europa.

La NASA ha confirmado este jueves el descubrimiento de hidrógeno en Encélado, una de las lunas de Saturno, lo que podría significar la existencia de microorganismos vivos en ese lugar.

"El hidrógeno encontrado tiene casi todos los ingredientes que necesitarías para soportar la vida en la Tierra", afirmó en una conferencia de prensa Linda Spilker, una de las científicas de la sonda espacial internacional Cassini, que orbita Saturno desde 2004

Es lo más cercano que hemos estado  a la identificación de un lugar con ingredientes necesarios para un entorno habitableEl trabajo de investigadores de la misión Cassini, publicado este jueves en la revista Science, indica que el gas hidrógeno que potencialmente podría proporcionar una fuente de energía química para la vida, se encuentra en el océano helado de Encélado.

La presencia de hidrógeno en el océano de esa luna de Saturno significa que los microbios —si es que existen— podrían utilizarlo para obtener energía combinándolo con dióxido de carbono disuelto en el agua, según los científicos. Esta reacción química, conocida como "metanogénesis" está en la raíz del árbol de la vida en la Tierra, e incluso podría haber sido crítica para el origen de la vida en nuestro planeta, según indicaron los investigadores en su trabajo.

"Esto es lo más cercano que hemos estado, hasta ahora, a la identificación de un lugar con ingredientes necesarios para un entorno habitable", dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la misión científica de la agencia aeroespacial (NASA). Así, Zurbuchen aseguró que estos resultados acercan a la Humanidad a responder "si realmente estamos solos o no en el Universo".

La sonda Cassini ya registró hace años chorros de agua helada en varios vuelos cercanos a la superficie de la luna de Saturno, que podrían indicar un hábitat favorable para la existencia de vida. "Más de noventa géiser de todos los tamaños están emitiendo vapor de agua, partículas de hielo, y componentes orgánicos en la superficie del Polo Sur de Encélado ", dijo entonces Carolyn Porco, la jefe del Equipo de Imágenes Científicas de la sonda espacia Cassini.

Estos géiser, que surgen a través de grietas en la superficie helada de la sexta luna de Saturno, podrían revelar la existencia de un mar subterráneo. "Cassini ha volado varias veces a través de estas partículas y las ha analizado. Hemos encontrado que aparte de agua y material orgánico, hay sal en las partículas de hielos. La salinidad es la misma que la existente en los océanos de la Tierra", explicó Porco. 

La sonda Cassini, lanzada en 1997, es una misión en la que participan la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Italiana (ASI) cuyo objetivo es estudiar los cambios climáticos en Saturno y en sus lunas. La sonda va a ser ahora puesta en un curso por una zona no explorada entre Saturno y sus anillos para que, a los 122.000 kilómetros por hora a que vuela, entre en la atmósfera gaseosa de ese planeta en septiembre próximo. 

También se han vuelto a observar géiseres en Europa

La NASA también ha vuelto a observar a través del Telescopio Espacial Hubble que existen géiseres emanando de la parte más cálida de Europa, una de las lunas de Júpiter, señal de la actividad hidrotermal que tiene lugar en ese satélite. 

Esta es la segunda vez que se observa dicho fenómeno en este punto exacto, lo que significa, según los investigadores, que podría resultar ser una característica de la superficie. "Esto es significativo porque el resto del planeta no es fácil de predecir o entender y esto está sucediendo por segunda vez en el lugar más cálido de Europa", añadió Mary Voytek, astrobióloga de la NASA.

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