Stefano Mancuso: "Cuando olemos el perfume de una flor, estamos oliendo su mensaje"

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Stefano Mancuso: "Cuando olemos el perfume de una flor, estamos oliendo su mensaje"

Stefano Mancuso
Stefano Mancuso, autor del libro Sensibilidad e inteligencia en el mundo vegetal, en el invernadero de los bonsáis del Real Jardín Botánico. (SANDRA LLORIS)

Stefano Mancuso es una de las máximas autoridades mundiales en el mundo de la neurobiología vegetal. Es profesor asociado en la Universidad de Florencia y ha publicado más de 250 artículos científicos en revistas internacionales. Ahora se lanza a escribir un libro titulado Sensibilidad e inteligencia en el mundo vegetal. Con un lenguaje accesible para cualquier lector, el libro pone al descubierto lo mucho que le debemos al mundo vegetal.

Pensé en escribir un libro divulgativo para poder cambiar la percepción de las plantas

Para introducir el libro, ¿se puede afirmar que las plantas son inteligentes?
Sí, las plantas son seres inteligentes. Depende de la definición que tenemos de inteligencia. Normalmente todas las definiciones que solemos utilizar suelen estar relacionadas con el hombre o con los animales que son muy parecidos pero, según mi opinión, la inteligencia es la capacidad de resolver problemas. Si consideramos la inteligencia de esta forma, podemos decir que las plantas son seres muy inteligentes.

¿Qué le ha llevado a escribir este libro?
Ahora hay una nueva perspectiva sobre las plantas. En los últimos diez años, la información científica ha aumentado mucho y en mi laboratorio llevamos diez trabajando sobre esto. Pero veía que la percepción del público de las plantas seguía siendo la misma por lo que pensé por qué no escribir un libro divulgativo para poder cambiar esa percepción.

¿Por qué sobrevive en la cultura humana que las plantas son menos inteligentes?
Creo que es porque estamos acostumbrados a considerar la inteligencia en relación a los seres humanos y a todos los animales que son parecidos a los seres humanos. Esos animales, aun siendo diferentes como por ejemplo las aves, siguen teniendo características que reconocemos, como una cara o unos ojos. Los reconocemos como similares a nosotros. Esto no pasa en absoluto con las plantas, digamos que podrían ser como los ovnis que vienen de otro mundo. No tienen cara, no tienen órganos y sus tiempos son muy diferentes.

¿Cuál es el motivo por el que las plantas se estudian por las diferencias con los animales y no por su parecido?
Es una pregunta muy difícil de contestar. Las plantas son tan diferentes de los animales, por su estructura, la forma de actuar, por el ciclo vital. Los consideramos muy diferentes pero también es verdad que las plantas y los animales se han desarrollado en el mismo planeta por lo que, obviamente, van a tener algo en común. Lo primero por ejemplo es que ambos son seres inteligentes. El problema entonces es que esa similitud no se percibe ni se entiende y eso hace que veamos antes las diferencias.

¿Los seres humanos disponemos de energía gracias a las plantas?
Sí, sin duda. Toda la energía, hasta la energía química, proviene de las plantas. Las plantas son la base de la cadena alimentaria. Otra cosa además es que las plantas son la base de la vida del hombre porque son la conexión entre el sol y la tierra. La energía solar que nos llega es atrapada por las plantas y consiguen transformarla en energía química, en azúcar que es lo que nosotros necesitamos para vivir. Son el punto de conexión entre la energía solar y la energía química. Sin las plantas nosotros no tendríamos energía por lo que no podríamos vivir.

Las plantas y los animales se han desarrollado en el mismo planeta por lo que van a tener algo en común

¿Las plantas duermen y se comunican?
Las plantas duermen y el sueño es parecido al sueño que tienen los animales. Ellas también tienen un ciclo activo durante el día y un ciclo de descanso durante la noche y ese descanso es muy parecido al nuestro. Tienen menos sensibilidad como nosotros cuando dormimos, y si no las dejamos dormir luego necesitan dormir más.

Las plantas se comunican mucho y muy bien solo que lo hacen de forma diferente a los animales. Se comunican a través de moléculas volátiles. Cuando olemos el perfume de una flor, estamos oliendo un mensaje que la flor está lanzando a los insectos. Estas moléculas también son utilizadas para comunicarse entre ellas. Se producen para enviar informaciones sobre el ataque de un insecto o de un peligro.

¿Qué otros quince sentidos tienen aparte de los cinco clásicos?
Las plantas perciben parámetros físicos y químicos que los animales no perciben. También campos como el eléctrico o el magnético que muy pocos animales perciben y todas las plantas pueden percibirlos. Perciben también componentes químicos como metales o diferentes tipos de polución. Una raíz, por ejemplo, puede percibir hasta veinte parámetros  físicos y químicos.

¿Para qué sirve el olfato en el mundo vegetal?
El olfato es muy importante para las plantas. Yo diría que es el sentido más importante que tienen. Esto es así porque la comunicación sucede a través de moléculas volátiles. Los olores que nosotros sentimos, son mensajes que las plantas producen a través de esas moléculas. No tienen un órgano concreto como tenemos nosotros o los animales para recibir ese tipo de mensajes sino que todas las células de las plantas pueden entender a ese tipo de moléculas y actuar en consecuencia con ellas. Las moléculas volátiles están en la base de toda la información de las plantas. Su olfato puede ser algo parecido al oído de los animales y de los seres humanos.

Cuéntenos qué tienen de curioso las plantas carnívoras.
Hay muchas plantas carnívoras, esto pasó porque muchas plantas se desarrollaron en zonas donde no había mucho alimento y entonces necesitaban sacar ese componente desde los animales. Hay unas 500 especies que tienen esta capacidad. Luego hay otras plantas que se llaman proto-carnivoras, tan comunes como la patata. Si se mira la hoja de la patata en un campo se verá que a menudo hay unos insectos atrapados por la hoja y eso no es porque la hoja los pueda digerir sino que simplemente los atrapa y los insectos caen al suelo para fertilizarlo.  

El olfato de las plantas puede ser algo parecido al oído de los animales y de los seres humanos

¿Es cierto que las plantas reconocen a sus parientes?
Sin duda, de hecho las plantas reconocen a su familia y se comportan de forma diferente dependiendo de si pertenecen a su familia o no. Por ejemplo, sí ponemos dos plantas de la misma familia cerca van a crecer cooperando. Mientras que sí ponemos dos plantas que no son de la misma familia habrá una competición en el desarrollo.

¿Qué parecido hay entre las raíces de una planta y la red de internet?
Son muy similares, de hecho sí vemos un mapa topográfico de las raíces y de Internet vamos a ver inmediatamente la similitud. Las dos se produjeron para resistir a los depredadores. En el caso de las plantas, a los ataques de los animales y en el caso de Internet, a los ataques nucleares de Rusia a Estados Unidos. La tecnología tiene una estructura que es muy parecida a la red de las raíces de la planta por eso, es muy importante estudiar la estructura de estas redes naturales para poder luego aplicarla a la tecnología.

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